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À l’approche de l’Open d’Australie, il semble n’y avoir qu’une seule histoire
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MELBOURNE, Australie – Un par un, certains des plus grands joueurs de tennis du monde ont enlevé leur masque samedi pour une journée de conférences de presse, mais ils n’ont pas nécessairement baissé leur garde.

C’est une situation délicate, l’affaire Novak Djokovic. Une situation fluide également, avec une audience devant un tribunal fédéral prévue dimanche pour tenter de déterminer si le joueur de tennis masculin classé n ° 1 mondial verra son visa restauré et sera autorisé à défendre son titre à l’Open d’Australie, bien qu’il n’ait pas été vacciné contre le coronavirus.

Samedi, alors que les caméras tournaient et que Djokovic retournait en détention au Park Hotel, la journée des médias s’est déroulée sans le champion en titre à Melbourne Park. (Normalement, il aurait été inclus dans l’événement – ​​où les joueurs étaient seuls sur l’estrade et les membres des médias d’information étaient socialement éloignés – mais Djokovic n’a pas été interviewé samedi compte tenu de la situation.)

Mais il était toujours présent – ​​son cas était présent dans presque toutes les interviews, alors que ses collègues athlètes jouaient au jeu des questions-réponses avant le début de l’Open d’Australie lundi (avec ou sans Djokovic).

Naomi Osaka, la star japonaise qui a souvent été l’une des joueuses les plus franches du sport sur les questions sociales, s’est montrée plus circonspecte cette fois, affirmant que la décision revenait en fin de compte au gouvernement et non aux joueurs de tennis, mais suggérant qu’elle comprenait comment le contrôle se sentait.

« Je sais ce que c’est que d’être dans sa situation dans un endroit où l’on vous pose des questions sur cette personne, juste pour voir les commentaires des autres joueurs », a-t-elle déclaré. « Ce n’est pas la meilleure chose. J’essaie juste de rester positif.

Mais Rafael Nadal, l’un des rivaux de longue date de Djokovic, était prêt à jouer plus près des lignes.

« Je vous dis une chose », a déclaré Nadal. « Il est très clair que Novak Djokovic est l’un des meilleurs joueurs de l’histoire, sans aucun doute. Mais il n’y a pas un seul joueur dans l’histoire qui soit plus important que l’événement, non ? Le joueur reste puis s’en va, et d’autres joueurs arrivent.

« Même Roger, Novak, moi-même, Bjorn Borg, qui était incroyable à son époque, le tennis continue », a-t-il déclaré, faisant référence à Roger Federer. « L’Open d’Australie est plus important que n’importe quel joueur. S’il joue enfin, OK. S’il ne joue pas, l’Open d’Australie sera un grand Open d’Australie. »

Certains joueurs s’étaient sûrement préparés à la question de Djokovic, en discutant avec leurs agents et leur entourage pour essayer de bien faire passer leur message. Mais le langage corporel de Nadal semblait aussi spontané que son anglais en roue libre samedi, plein de gesticulations alors qu’il cherchait les bons mots dans sa deuxième langue.

Je lui ai demandé quelles leçons pouvaient être tirées du gâchis de Djokovic (je n’ai pas appelé ça un gâchis).

Bien que Nadal ait déclaré que cela n’avait eu aucun effet sur sa préparation personnelle, il a déclaré que les choses étaient allées trop loin, dominant les gros titres et obscurcissant les résultats de début de saison. D’autres joueurs ont partagé ce sentiment, notamment Alex de Minaur d’Australie, Garbiñe Muguruza d’Espagne et Emma Raducanu, l’adolescente britannique réfléchie qui a été la championne surprise de l’Open des États-Unis l’année dernière.

« J’ai l’impression que la situation a un peu nui au grand tennis joué cet été », a déclaré Raducanu, faisant référence à l’été australien.

Elle a évoqué l’histoire de bien-être d’Andy Murray, qui a atteint la finale à Sydney à 34 ans : sa première finale du tour depuis 2019, et d’autant plus remarquable qu’il a maintenant une hanche artificielle. Raducanu aurait également pu mentionner Nadal, qui est revenu après des problèmes de pieds chroniques et sa dernière pause prolongée pour remporter le titre en simple dimanche dernier lors d’un événement préliminaire ATP 250 à Melbourne.

« Honnêtement, je suis un peu fatigué de la situation parce que je crois juste qu’il est important de parler de notre sport, du tennis », a déclaré Nadal à propos du cas de Djokovic.

En vérité, les distractions avant le tournoi n’ont pas manqué au fil des ans à Melbourne.

Les rapports de matchs truqués à grande échelle ont dominé la préparation du tournoi de 2016. Les incendies de brousse ont obscurci une grande partie du tennis en 2020, tout comme les restrictions de quarantaine pandémique en 2021, qui ont réduit certains joueurs à frapper des balles contre les murs et les matelas dans leurs chambres d’hôtel pour essayer de maintenir une sorte de rythme (et de santé mentale).

Mais ce qui sépare 2022 de ses prédécesseurs, c’est que l’accent est mis sur le sort d’un seul joueur, et pas n’importe lequel. Djokovic est neuf fois champion de l’Open d’Australie, dans sa 355e semaine record en tant que n ° 1 et de plus en plus le choix consensuel en tant que plus grand joueur masculin de cette époque dorée, bien qu’il soit toujours à égalité avec Nadal et Federer à 20 titres en simple du Grand Chelem.

L’Open de France a appartenu à Nadal – il a remporté 13 titres étonnants sur la terre battue à Paris – mais l’Open d’Australie a été le domaine de Djokovic, et il sera intéressant de voir dans de nombreuses années l’effet de l’impasse pandémique à Melbourne. sur son héritage, en dessous et au-delà.

Nick Kyrgios, une jeune star qui n’était pas à la conférence de presse car il s’isole à Sydney après avoir été testé positif au coronavirus, a offert son soutien à Djokovic samedi dans le podcast « No Boundaries ».

« Nous le traitons comme s’il était une arme de destruction massive en ce moment ; il est littéralement ici pour jouer au tennis », a déclaré Kyrgios, suggérant que les Australiens utilisaient Djokovic comme sac de frappe pour évacuer leurs frustrations face à toutes leurs privations pandémiques.

« En tant qu’humain, il se sent évidemment assez aliéné », a déclaré Kyrgios, qui a déclaré que Djokovic l’avait contacté via les réseaux sociaux pour le remercier de son soutien. « C’est un endroit dangereux quand vous sentez que le monde est contre vous et que vous ne pouvez rien faire de bien. »

Alexander Zverev, une autre jeune star proche de Djokovic, a plaidé samedi contre une trop grande lecture du drame actuel.

« Il a quand même remporté 20 tournois du Grand Chelem. Il a toujours le plus de semaines au n ° 1. Il a toujours le plus de Masters Series », a déclaré Zverev. « Toujours pour moi l’un des plus grands joueurs de tous les temps. Je veux dire, ce n’est évidemment pas une bonne chose pour tout le monde, pour lui en particulier. Mais ne remettez pas en question son héritage à cause de cela.

Les héritages ne sont bien sûr pas qu’une question de résultats. Il s’agit aussi d’intangibles : les souvenirs et le plaisir que les fans gardent près d’eux après des années à suivre un champion.

Djokovic est une figure complexe, souvent contradictoire, qui peut être à la fois intéressée et magnanime, consacrant, par exemple, un temps et une énergie considérables à promouvoir la cause des joueurs de rang inférieur et à aider à soutenir les athlètes de Serbie et de la région des Balkans au sens large.

Son rayonnement s’est parfois retourné contre lui. La tournée de tennis caritative qu’il a organisée au début de la pandémie en 2020 a dû être annulée après que lui et d’autres joueurs ont été testés positifs pour le coronavirus, et il a mal interprété l’ambiance mondiale en faisant la fête sans masque et sans distanciation sociale.

Maintenant, après avoir déclaré avoir de nouveau été testé positif le mois dernier et avoir reçu une exemption de vaccination de Tennis Australia, il est arrivé dans une ville et un pays où les fermetures et les restrictions sanitaires ont été parmi les plus sévères au monde, et où le cas de coronavirus et les taux d’hospitalisation ont augmenté rapidement. Le gouvernement australien, alors qu’il tente de l’expulser après avoir annulé son visa une deuxième fois, fait valoir que sa présence continue risque de compromettre sa campagne de vaccination.

Les vaccins ne sont pas une panacée – Nadal, comme Raducanu, a récemment contracté le coronavirus après avoir joué à Abu Dhabi malgré son inoculation. Mais les vaccins se sont avérés protecteurs contre les maladies graves. Nadal reste un partisan d’eux, tandis que Djokovic est une valeur aberrante, l’un des trois seuls joueurs du top 100 qui n’ont pas été vaccinés, selon le circuit masculin.

L’un des autres, l’Américain Tennys Sandgren, double quart de finaliste de l’Open d’Australie, a choisi de ne pas faire le déplacement à Melbourne cette année et n’a pas demandé de dérogation. Il a qualifié l’affaire australienne contre Djokovic de « chasse aux sorcières », et bien qu’il soit difficile d’aller aussi loin, il semble assez clair que les autorités australiennes ont envoyé des signaux mitigés et ont mal communiqué.

Le gouvernement de l’État de Victoria, après tout, avait accordé à Djokovic une exemption médicale de l’obligation de vaccination, que le gouvernement fédéral a annulée après une enquête plus approfondie lorsque Djokovic est arrivé à Melbourne le 5 janvier.

« Je veux dire, il avait un visa, non? » dit Zverev. « Le gouvernement australien et le gouvernement victorien auraient dû être clairs à l’avance sur ce qui va se passer. »

C’est un bon point – tout comme c’est un excellent point que Djokovic, après avoir déclaré avoir été informé d’un test positif pour le coronavirus le mois dernier, n’aurait jamais dû accepter une interview en personne avec le journaliste français Franck Ramella à Belgrade, La Serbie, au lieu de s’isoler.

Des erreurs ont été commises dans de nombreux domaines dans cette affaire, et le résultat est une controverse trop grande pour être ignorée – une qui a laissé peu de place, jusqu’à présent, aux pures histoires de tennis, comme la vétéran australienne Samantha Stosur jouant son dernier Open d’Australie en simple. .

« Écoutez, je pense que tout a été un peu désordonné ; c’est probablement un euphémisme », a déclaré Stosur avec nostalgie à propos de l’affaire Djokovic. « Avec un peu de chance, au cours du week-end, une décision pourra enfin être prise, que vous soyez d’accord ou non. Il reste ou il part. Quoi qu’il en soit, cela doit être décidé et j’espère que cela ne ternira pas le reste de l’Open d’Australie.


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