L'Europe

Brittney Griner arrive aux États-Unis

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La star américaine du basket-ball professionnel Brittney Griner est arrivée dans l’État du Texas, dans le sud des États-Unis, après un échange de prisonniers à enjeux élevés qui a vu le célèbre marchand d’armes russe Viktor Bout retourner à Moscou.

Griner a été transportée par avion à San Antonio et après avoir retrouvé sa famille, elle subira un examen médical après son séjour dans une colonie pénitentiaire russe.

L’échange proprement dit a eu lieu aux Émirats arabes unis, où Griner et Bout se sont croisés sur la piste, se dirigeant vers leurs vols de retour.

Le président américain Joe Biden, qui avait longtemps pressé le gouvernement russe de libérer Griner, a officiellement annoncé sa libération jeudi.

« Elle représente le meilleur de l’Amérique », a déclaré Biden à la Maison Blanche, notant que Griner serait de retour aux États-Unis dans les 24 heures.

« J’ai parlé avec Brittney Griner », a déclaré Biden. « Après des mois de détention injuste en Russie, détenue dans des circonstances intolérables. Brittney sera bientôt de retour dans les bras de ses proches, et elle aurait dû être là depuis le début. »

L’épouse de Griner, Cherelle Griner, a remercié Biden et un éventail de responsables américains pour leurs efforts pour libérer son épouse après neuf mois d’emprisonnement. Cherelle Griner a déclaré qu’elle et Brittney Griner continueraient de soutenir la libération de Paul Whelan, un autre Américain détenu en Russie qui n’était pas inclus dans l’accord de jeudi.

Le secrétaire d’État Antony Blinken a déclaré lors d’une conférence de presse: « Ce n’était pas un choix quant à l’Américain à ramener à la maison. Le choix était un ou aucun. J’aurais aimé que nous puissions amener Paul Whelan dans le même avion que Brittney … »

Griner, 32 ans, a été arrêtée dans un aéroport de Moscou en février lorsqu’elle est arrivée en Russie avec des cartouches de vapotage contenant de l’huile de cannabis dans ses bagages. La star de la Women’s National Basketball Association s’était rendue en Russie pour jouer pour une équipe russe pendant sa saison morte aux États-Unis, mais a plutôt été reconnue coupable de trafic de drogue après un bref procès, condamnée à neuf ans d’emprisonnement et récemment envoyée dans un Colonie pénitentiaire russe.

Alors même que les États-Unis ont dirigé la coalition occidentale des pays fournissant des munitions à l’Ukraine dans sa lutte de 10 mois contre l’invasion du président russe Vladimir Poutine, les deux pays ont eu des discussions en coulisses sur la libération des deux prisonniers.

Plus tôt cette année, Blinken et le ministre russe des Affaires étrangères Sergueï Lavrov ont parlé de l’échange potentiel de prisonniers, qui était à l’époque leur premier contact connu depuis plus de cinq mois, alors que les attaques de Moscou contre l’Ukraine se poursuivaient.

Dans un geste extraordinaire au cours de négociations par ailleurs secrètes, Blinken a révélé publiquement en juillet que les États-Unis avaient fait une « proposition substantielle » à la Russie pour Griner et Whelan.

En fin de compte, Whelan, un responsable de la sécurité d’entreprise du Michigan âgé de 52 ans, emprisonné en Russie depuis décembre 2018 pour des accusations d’espionnage que sa famille et le gouvernement américain ont jugées sans fondement, a été exclu de l’accord.

« Malheureusement, et pour des raisons totalement illégitimes, la Russie traite le cas de Paul différemment de celui de Brittney », a déclaré Biden. « Et bien que nous n’ayons pas encore réussi à obtenir la libération de Paul, nous n’abandonnons pas. Nous n’abandonnerons jamais. »

Biden a dit à la famille de Whelan : « Nous continuerons à négocier de bonne foi. Je le garantis. »

Bout, 55 ans, avait purgé 15 ans d’une peine de 26 ans de prison aux États-Unis et était autrefois surnommé « le marchand de la mort ». Le Kremlin demandait depuis longtemps sa libération.

Bout est un ancien traducteur militaire soviétique devenu marchand d’armes international. Il a été emprisonné pendant plus d’une décennie après avoir été attiré en Thaïlande dans le cadre d’une opération d’infiltration de la Drug Enforcement Administration des États-Unis qui s’est étendue sur trois continents.

« Viktor Bout, à mes yeux, est l’un des hommes les plus dangereux de la surface de la Terre », a déclaré Michael Braun, l’ancien chef des opérations de l’agence antidrogue, à l’émission « 60 Minutes » de CBS News en 2010.

L’arrestation de Griner à son arrivée à Moscou a fait d’elle l’Américaine la plus en vue emprisonnée à l’étranger. Son statut de femme noire ouvertement homosexuelle, enfermée dans un pays où les autorités ont été hostiles à la communauté LBGTQ, a imprégné l’affaire de questions raciales, de genre et de société. Les médias américains ont régulièrement télévisé ses comparutions devant le tribunal.

Elle a dit que transporter l’huile de cannabis dans le pays était une erreur commise en emballant ses bagages à la hâte. Au cours d’une procédure judiciaire en Russie, une avocate de Griner a déclaré qu’elle avait une note d’un médecin américain disant que Griner avait besoin de cannabis médical pour traiter la douleur, bien que Griner ait déclaré qu’elle avait emballé le cannabis dans ses bagages par erreur.

Avant d’être condamné le 4 août, un Griner ému s’est excusé « pour l’erreur que j’ai commise ».

Elle a dit au juge : « J’espère que votre décision ne mettra pas fin à mes jours. »

(Certains éléments de ce rapport proviennent de l’Agence France-Presse et de l’Associated Press.)

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