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Christine Lee: le gouvernement britannique a promu une entreprise au centre d’une prétendue opération d’influence chinoise pendant des années
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Jeudi, le service de contre-espionnage britannique, le MI5, a émis une « alerte d’ingérence » concernant une « menace potentielle » posée par Christine Ching Kui Lee, une avocate ayant des bureaux en Chine et au Royaume-Uni.

L’alerte indique que Lee « a agi secrètement » avec le Département du travail du Front uni du Parti communiste chinois pour s’immiscer dans la politique britannique en cultivant des liens avec des parlementaires « de tous les horizons politiques » et en facilitant les dons « au nom de ressortissants étrangers », a déclaré le MI5.

L’entreprise de Lee a été annoncée sur un site Web du ministère du Commerce international pas plus tard que vendredi, avant d’être mise hors ligne.

CNN a contacté Lee pour un commentaire mais n’a pas reçu de réponse. Vendredi, le ministère chinois des Affaires étrangères a nié que Lee était un « agent » chinois et a déclaré que Pékin « n’en avait pas besoin et ne se livrerait pas à de soi-disant activités d’ingérence ».

« Nous exhortons les responsables britanniques concernés à s’abstenir de faire des remarques sans fondement ou d’exagérer la théorie de la » menace chinoise « à des fins politiques ultérieures », a déclaré le porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, Wang Wenbin.

Une analyse CNN du registre parlementaire britannique, par lequel les législateurs enregistrent les dons, montre que Lee a donné au moins 461 000 £ (639 000 $) à Barry Gardiner, un membre élu du parti travailliste d’opposition entre 2014 et 2020, principalement grâce au financement de son personnel. Son fils travaillait même dans son bureau et avait un laissez-passer parlementaire.

Lee a également fait don de 5 000 £ (6 800 $) au chef du parti libéral démocrate Sir Ed Davey en 2013.

Il n’est pas illégal pour Lee de faire des dons car le Royaume-Uni n’a pas encore de loi sur l’enregistrement des agents étrangers comme les États-Unis, et il n’est pas non plus illégal pour un citoyen britannique ou un ressortissant étranger travaillant au Royaume-Uni d’être affilié au Parti communiste chinois. . Lee est inscrit en tant que ressortissant britannique dans le registre des sociétés du Royaume-Uni.

Dans une déclaration à CNN, Gardiner a déclaré qu’il n’avait en aucun cas bénéficié personnellement des dons de Lee. L’argent avait été correctement déclaré et sa source vérifiée.

« Je continuerai à travailler en étroite collaboration avec nos services de sécurité sur ce sujet et sur toutes les autres questions liées à la sécurité de notre pays », a déclaré Gardiner.

Davey a déclaré à CNN que son association locale avait accepté le don, qu’il avait été correctement signalé et que « c’était la première fois qu’il avait des raisons de s’inquiéter ».

« Le gouvernement doit en faire une priorité de sécurité nationale pour protéger la démocratie britannique contre les menaces et l’ingérence d’acteurs étrangers », a déclaré Davey.

Les services de Lee annoncés sur le portail du gouvernement britannique

Les paiements ont été effectués par l’intermédiaire du cabinet d’avocats éponyme de Lee, Christine Lee & Co Solicitors, qui depuis au moins 2016 est inclus dans le répertoire du « UK Advisory Network » – une liste de services aux entreprises compilée par ce qui est maintenant le Department for International Trade. pour, comme le dit l’annuaire, « fournir une voie accessible » « aux investisseurs étrangers qui s’installent au Royaume-Uni ».

Une préface du répertoire indique qu’il est « facilité par l’invitation du gouvernement britannique » et que « les membres passent par une procédure de vérification rigoureuse pour adhérer ».

« Le réseau fournit un forum de rétroaction au gouvernement sur les questions affectant l’environnement des affaires et informe en fin de compte les efforts visant à rendre le Royaume-Uni encore plus favorable aux entreprises », indique-t-il.

Les services de Lee étaient toujours accessibles via le ministère du Commerce international vendredi via un portail gouvernemental récemment remanié pour attirer des investissements étrangers pour des projets britanniques.

La publicité pour le cabinet de Lee sur le site Web britannique great.gov offrait la première heure de conseils juridiques gratuitement, tout comme les autres cabinets répertoriés.

Une clause de non-responsabilité sur le site indique que le département « n’approuve pas le caractère, les biens, les services ou les capacités des membres de l’annuaire » et qu’il n’existe aucune relation juridique entre le département et les prestataires de services répertoriés.

Le ministère du Commerce international a déclaré en réponse à CNN qu’il devait faire « beaucoup de recherches » sur la question et que la page great.gov.uk n’était plus en ligne, bien que le site soit resté sur le Web jusqu’à la fin de affaires le vendredi.

« Cette affaire montre un échec lamentable de la vérification gouvernementale et montre une naïveté extraordinaire de la part du gouvernement en ce qui concerne le but de ce type d’institutions et d’individus », a déclaré Luke de Pulford de l’Alliance interparlementaire sur la Chine, qui fait pression pour des règles plus strictes sur la Chine.

Avoir quelqu’un à qui le MI5 a publié une alerte concernant « la publicité de ses services sur le site Web du gouvernement est vraiment remarquable et doit être traité dès que possible », a-t-il déclaré.

Photographié avec les premiers ministres

Lee, ancien conseiller juridique de l’ambassade de Chine à Londres, est actif dans les cercles politiques depuis 15 ans.

Elle a d’abord mis en place le projet britannique chinois en 2006 pour encourager les citoyens britanniques d’ascendance chinoise à voter au Royaume-Uni. À partir de 2011, elle a été impliquée dans un groupe parlementaire multipartite aujourd’hui disparu appelé Chinese in Britain.

Elle a été photographiée avec les anciens premiers ministres conservateurs David Cameron et Theresa May. Cette dernière lui a même décerné un prix il y a deux ans pour son travail auprès de la communauté chinoise de Grande-Bretagne.

Selon le registre de la Companies House du Royaume-Uni, Lee possède un réseau d’entreprises immobilières, juridiques, culturelles et éducatives sous son nom.

Une copie d’une lettre envoyée par le Lords Speaker à la Chambre des Lords, la chambre haute du Royaume-Uni, et obtenue par CNN a déclaré que Lee avait facilité les dons « au nom de ressortissants étrangers basés à Hong Kong et en Chine. Cette facilitation a été faite pour masquer secrètement l’origine des paiements. »

« C’est clairement inacceptable et des mesures sont prises pour s’assurer que cela cesse. » la lettre lit.

Le ministère de l’Intérieur a lancé l’année dernière une consultation sur une nouvelle législation visant à renforcer les garanties contre les actions hostiles de l’État. Des sources parlementaires ont déclaré à CNN que le projet de loi devrait être présenté à la Chambre des communes au début de cette année.

Lorsque CNN a visité le bureau londonien du cabinet d’avocats de Lee, au cœur de Soho, il semblait avoir été fermé pendant un certain temps avec les fenêtres épaisses de poussière. Il était vide avec un avis dans la fenêtre disant qu’il avait fermé à cause de la pandémie. Les e-mails et les appels aux coordonnées fournies dans le panneau sont restés sans réponse.

Dans un article écrit pour le Daily Mail britannique en 2020, la société a déclaré: « Christine Lee & Co est fière de son bilan de service public et du soutien qu’elle a apporté au processus démocratique. Nous n’avons jamais cherché à influencer un politicien de manière inappropriée ou de rechercher des faveurs en échange du soutien que nous avons fourni. »

Ian Duncan Smith, l’ancien chef du parti conservateur au pouvoir et fervent critique de la Chine, a tiré la sonnette d’alarme au sujet de Lee au Parlement jeudi, affirmant que le MI5 avait averti la présidente de la Chambre, Lindsay Hoyle, qu' »un agent du gouvernement chinois » avait été activement travaillant à « subvertir » le processus parlementaire.

« C’est un sujet de grave préoccupation », a-t-il déclaré.

Allegra Goodwin de CNN a contribué à ce rapport.


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