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Comment une famille a fait face après l’attentat à la bombe contre l’église de Birmingham et a compté sur le racisme : NPR


Lisa McNair détient ses mémoires Chère Denise : Lettres à la sœur que je n’ai jamais connueracontant avoir grandi à Birmingham, en Alabama, après que sa sœur Denise et trois autres filles noires ont été assassinées dans l’attentat à la bombe du Ku Klux Klan contre l’église baptiste de la 16e rue.

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Comment une famille a fait face après l’attentat à la bombe contre l’église de Birmingham et a compté sur le racisme : NPR

Lisa McNair détient ses mémoires Chère Denise : Lettres à la sœur que je n’ai jamais connueracontant avoir grandi à Birmingham, en Alabama, après que sa sœur Denise et trois autres filles noires ont été assassinées dans l’attentat à la bombe du Ku Klux Klan contre l’église baptiste de la 16e rue.

Taylor Jennings-Brown/NPR

BIRMINGHAM, Alabama — Le 16e L’église baptiste de rue est un monument emblématique avec son enseigne au néon bleu, ses vitraux spectaculaires et ses imposants clochers jumeaux. C’est ici, le 15 septembre 1963, qu’une bombe du Ku Klux Klan a tué quatre filles noires.

Près du coin arrière du bâtiment se trouve une pierre tombale gravée des noms des victimes – Addie Mae Collins, Carole Robertson, Cynthia Wesley et Denise McNair.

« Elle était la plus jeune des quatre », explique la sœur de Denise, Lisa McNair, debout devant l’église quelques semaines avant le 59e anniversaire de l’attentat à la bombe. « Elle avait 11 ans. Et les quatre autres filles avaient 14 ans et commençaient tout juste leur première année au lycée.

Dans un nouveau mémoire, intitulé, Chère Denise : Lettres à la sœur que je n’ai jamais connue, McNair raconte avoir grandi dans un Birmingham nouvellement intégré après le bombardement notoire qui a tué sa sœur.

« Le sermon qui allait être ce jour-là était » Un amour qui pardonne «  », a déclaré McNair. « Le sermon que le ministre n’a jamais eu à donner. »

Comment une famille a fait face après l’attentat à la bombe contre l’église de Birmingham et a compté sur le racisme : NPR

Christopher McNair (au centre à gauche) et Maxine McNair (à droite), les parents de Denise McNair, suivent son cercueil lors de ses funérailles à Birmingham, Alabama, en 1963.

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L’attentat à la bombe contre l’église de Birmingham considéré comme un tournant

McNair indique où les hommes du Klan ont planté de la dynamite sous une cage d’escalier avant le dimanche de la jeunesse. Elle dit que les filles se rafraîchissaient entre l’école du dimanche et le culte quand la bombe a explosé.

« Elles venaient de sortir du salon des dames et se tenaient près de cette fenêtre », a déclaré McNair. « C’est là qu’ils ont eu le plein impact. »

Le crime a attiré l’attention du monde entier sur la résistance violente à l’égalité des droits dans le sud des États-Unis et a galvanisé le soutien au Civil Rights Act.

« Le sang innocent de ces petites filles pourrait bien servir de force rédemptrice », a déclaré le révérend Martin Luther King, Jr. lors d’un service commémoratif en 1963, qualifiant l’attentat de tournant.

McNair n’a pas entendu cet éloge historique. Et elle n’a jamais rencontré sa sœur Denise. Lisa est née un an après le bombardement, sa famille est toujours en deuil.

« Cela a façonné toute ma vie », dit-elle.

Dans Cher Denise, McNair, maintenant âgé de 57 ans, imagine ce que cela aurait été d’avoir une relation avec sa grande sœur.

« Je ne me souviens pas d’un moment où je ne savais pas pour vous et comment vous êtes mort. … c’est mon premier et plus ancien souvenir. C’est un sentiment étrange d’avoir une sœur qui est morte avant votre naissance, surtout dans un tel manière tragique et publique, et ce sentiment a été et sera toujours une partie de qui je suis. Votre mort nous a tous propulsés, maman, papa, Kim et moi, sous les projecteurs surréalistes de l’histoire.

Elle a toujours voulu écrire un livre sur le fait de grandir à l’ombre des bombardements mais ne savait pas par où commencer

McNair dit qu’elle a toujours voulu écrire un livre sur son expérience de grandir à l’ombre des bombardements, mais qu’elle n’a jamais su par où commencer. Un ami a recommandé des lettres à Denise, et les histoires ont commencé à couler, ainsi qu’un lien plus profond avec sa sœur.

« Cela a très bien fonctionné », dit-elle. « Parfois, je pensais: » Garçon, j’aimerais vraiment avoir cette conversation avec toi en vie.  »

Le livre est à la fois un regard personnel sur la façon dont la famille McNair a enduré et un bilan plus large de la lutte en cours contre le racisme à Birmingham. La ville était connue à l’époque des droits civiques sous le nom de « Bombingham » en raison du règne de terreur vicieux du KKK contre les militants noirs.

McNair informe Denise de la naissance de leur petite sœur Kimberly et de la façon dont leur père, Chris McNair, est devenu l’un des premiers législateurs noirs élus à la législature de l’Alabama depuis la reconstruction. Il y a des souvenirs tristes et vifs de sa mère pleurant sur la tombe de Denise alors que la famille visitait le cimetière année après année. Et l’expérience de Lisa faisant partie de la première génération d’élèves noirs à fréquenter des écoles intégrées en tant que bénéficiaire du changement apporté par la tragédie de sa famille.

Comment une famille a fait face après l’attentat à la bombe contre l’église de Birmingham et a compté sur le racisme : NPR

Des policiers et des pompiers sont appelés pour réprimer les troubles à l’église baptiste de la 16e rue, siège de la campagne de Birmingham à Birmingham, Alabama, mai 1963.

Archives de Michael Ochs/Getty Images


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Des policiers et des pompiers sont appelés pour réprimer les troubles à l’église baptiste de la 16e rue, siège de la campagne de Birmingham à Birmingham, Alabama, mai 1963.

Archives de Michael Ochs/Getty Images

Trouver la fraternité à travers la douleur partagée

Elle écrit également sur une femme avec qui elle s’est liée au fil des ans et qui aiderait à combler le vide de la perte de sa grande sœur. C’est Reena Evers-Everette, fille de Medgar et Myrlie Evers-Williams. Son père, Medgar, était le leader des droits civiques du Mississippi assassiné par un Ku Klux Klansman dans son allée de Jackson trois mois seulement avant l’attentat à la bombe contre l’église de Birmingham.

Evers-Everette dit que sa relation avec McNair est spéciale.

« Nous nous appelons sœur », déclare Evers-Everette, directrice exécutive du Medgar and Myrlie Evers Institute.

Elle se souvient que lorsqu’ils se sont rencontrés pour la première fois lors d’un événement commémoratif des droits civiques en 1989, elle a dit à McNair comment son deuxième prénom était Denise, tout comme la défunte sœur de Lisa.

« Et nous nous sommes connectés en parlant de la douleur de perdre un être cher si tragiquement, si brutalement aux mains de la haine », a déclaré Evers-Everette. « Et parler de ce que c’est que de vivre dans l’aquarium de ça. »

Et vivre pendant des années sans justice. Il faudrait des décennies avant que des condamnations ne soient prononcées pour les deux crimes.

« Il y avait une sorte de culture du silence », dit McNair. « Les gens n’en ont pas parlé pendant des années. »

Son livre décrit le traumatisme persistant à Birmingham à cause de cela.

« Un traumatisme collectif, non traité, non diagnostiqué », dit-elle. « Tout le monde est retourné au travail ou à l’école lundi comme si de rien n’était… parce que vous saviez qu’en tant qu’Afro-américain à ce moment-là, vous n’aviez vraiment pas le droit de voter. Personne n’allait poursuivre un Blanc pour avoir tué un Une personne noire. Alors tu as juste continué, tu l’as remis à Jésus et tu as continué à vivre.

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Lisa McNair à l’extérieur de l’église baptiste de la 16e rue à Birmingham, Ala.

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Lisa McNair à l’extérieur de l’église baptiste de la 16e rue à Birmingham, Ala.

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Une quête d’identité dans une Amérique nouvellement intégrée

Entre-temps, McNair avait du mal à trouver sa propre identité dans un pays en mutation – un thème majeur de son livre. McNair dit qu’après l’attentat à la bombe, ses parents l’ont inscrite dans une école privée majoritairement blanche et elle s’est retrouvée à naviguer dans deux mondes séparés sans manuel de jeu.

« Je ne fais qu’ouvrir la voie, pas de ma propre volonté, à ce à quoi la prochaine phase de l’Amérique est censée ressembler », a déclaré McNair.

Mais elle dit qu’elle a attrapé l’enfer pour ça.

« Parce que je ne ressemble pas, je ne parle pas, je n’agis pas comme ce que font traditionnellement les Noirs », dit-elle. « On m’a fait sentir que je ne m’intégrais pas et que je n’étais pas assez noir. »

Evers-Everette dit qu’il a fallu du courage pour écrire honnêtement à ce sujet.

« Je l’applaudis d’être brute et réelle », dit-elle.

Elle espère que les mémoires de McNair ouvriront un dialogue sur ce à quoi ressemble vraiment l’acceptation de toute l’humanité.

« Est-ce que tu m’acceptes à cause de ma couleur sur ma peau ? Tu ne m’acceptes pas à cause de ça à première vue ? elle demande. « C’est une tragédie de haine à courte vue. »

En dehors du 16e Street Baptist Church, McNair note comment les bus touristiques amènent maintenant les gens en pèlerinage ici dans le cadre du Birmingham Civil Rights National Monument.

Elle dit qu’elle veut que les gens ressentent « le poids de la haine et de la douleur que les gens ont subie » ici.

« C’est une histoire américaine, et tous les Américains devraient venir voir où certaines personnes ont poussé la haine jusqu’ici », a déclaré McNair. « Nous avons beaucoup de haine dans notre pays maintenant et ils pensent que c’est une chose et que ça va. Mais c’est à quoi ressemble la haine quand elle devient incontrôlable. »

McNair dit que cela devrait être un récit édifiant dans le climat polarisé d’aujourd’hui, qui, selon elle, pourrait conduire à un regain de violence raciale.

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