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Des scientifiques annoncent une découverte sur une planète « très rare » — RT World News
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L’atmosphère d’une exoplanète relativement proche de la Terre en termes cosmiques est à l’honneur

Des scientifiques ont annoncé qu’une planète remarquable pourrait révéler les mystères de nombreuses formations spatiales, après que de la vapeur d’eau ait été détectée dans son atmosphère.

Répertoriée sous le nom de TOI-674 b, l’exoplanète – ainsi appelée car elle n’orbite pas autour du Soleil, mais d’une autre planète – possède un élément prometteur dans son atmosphère détectable. Jonathan Brande de l’Université du Kansas, qui a dirigé l’étude d’une équipe internationale de scientifiques, a révélé jeudi que de la vapeur d’eau y avait été récemment découverte.

La planète, que Brande a surnommée « très rare», orbite autour d’une étoile naine rouge située à environ 150 années-lumière de la Terre. Une année-lumière équivaut à six billions de miles (ou 9,7 billions de kilomètres), mais la distance est toujours considérée comme « à proximité» en termes astronomiques, selon la NASA. L’agence spatiale américaine a déclaré qu’il ferait désormais l’objet d’une exploration détaillée.

Bien que les chercheurs ne sachent pas encore exactement combien de vapeur d’eau contient l’atmosphère de TOI-674 b, ils ont déjà découvert d’autres détails importants. L’exoplanète est environ 1,3 fois la taille de Neptune et environ 23 fois la masse de la Terre. Il orbite très étroitement autour de sa petite étoile relativement froide, réalisant un cercle complet en moins de deux jours – c’est la longueur d’une « année » sur TOI-674 b. À titre de comparaison, il faut environ 165 ans à Neptune pour accomplir son voyage autour du Soleil.


Appelée planète « Super Neptune » pour sa classe de taille, le corps spatial, enveloppé comme il l’est de gaz, est extrêmement rare. Alors que des milliers d’exoplanètes ont été confirmées dans notre galaxie, seules quelques-unes de la classe de taille entre Neptune et Jupiter sont connues pour orbiter autour de leurs étoiles en trois jours ou moins. On pense que les atmosphères ne survivent généralement pas à une telle proximité avec les étoiles.

La distance proche d’une exoplanète avec une atmosphère détectable à son étoile mère montre probablement que TOI-674 b est né quelque part plus loin et a ensuite migré là où il se trouve maintenant, selon Brande.

« Les planètes de la taille de Neptune et un peu plus grosses sont très rares sur ces orbites – dans ce que les astronomes appellent le désert de Neptune« , a-t-il déclaré lors d’une conférence de presse pour la dernière réunion de l’American Astronomical Society. Il a ajouté que «les planètes dans le désert sont très rares”, suggérant que beaucoup d’entre eux ont perdu leur atmosphère en raison du rayonnement stellaire.

L’étoile mère du nouveau sujet de l’attention des astronomes ne peut pas être vue de la Terre à l’œil nu. Cependant, l’exoplanète est devenue accessible aux télescopes avec une résolution suffisamment élevée pour observer son atmosphère plus en détail. Ce « a un très grand signal de transit», selon Brande.

La planète a été découverte pour la première fois par le satellite d’étude des exoplanètes en transit de la NASA et explorée plus avant par le télescope spatial Hubble. Maintenant, les chercheurs espèrent que son atmosphère pourrait être étudiée plus en détail par un autre télescope équipé d’instruments spéciaux appelés spectrographes, qui peuvent révéler certains gaz.

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La découverte de la vapeur d’eau ne fait pas de TOI-674 ba un candidat pour une habitabilité potentielle, mais elle le positionne comme une cible de choix pour les futures études des formations planétaires dans le système stellaire. Un examen plus détaillé de la structure chimique de son atmosphère expliquera comment elle et d’autres étoiles se sont formées et ont voyagé dans l’univers.

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