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Ditch Hollywood pour rénover le château de ses ancêtres en Angleterre

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Il y a cinq ans, l’acteur Hopwood DePree quittait le soleil de Los Angeles pour s’installer dans le nord de l’Angleterre et sauver un héritage familial.

Bien sûr, Hopwood DePree avait entendu dire enfant qu’un château appartenait à sa famille en Angleterre, mais ce producteur hollywoodien avait toujours cru qu’il s’agissait d’une légende. Jusqu’au jour où il découvre les lieux : une propriété du XVe siècle, d’une soixantaine de pièces. Depuis 2017, l’Américain a quitté la Californie pour se consacrer à la rénovation du château du nord de l’Angleterre, près de Manchester, et dire qu’il a fort à faire est un euphémisme.

L’histoire commence un soir de 2013 : Hopwood DePree navigue sur un site de généalogie et tombe sur une vieille photo. « C’est l’endroit dont mon grand-père me parlait ! » pense-t-il. La maison s’appelle Hopwood Hall. C’est donc de là que vient son étrange prénom, transmis de génération en génération, et dont il a si longtemps eu honte ! Il y va peu de temps après « juste par curiosité ». Lorsqu’il pousse la porte, une partie du toit s’est effondrée. Hopwood se souvient de la boue sur le sol, des animaux qui rôdaient. Mais aussi « venant de Los Angeles » de son « émotion » face à l’Histoire qui lui tombe dessus, et tout ce qui est encore là, « cheminées, portes » et la chambre de naissance où sont nés ses ancêtres. Mais les habitants qui lui font visiter les lieux le préviennent : « Ils m’ont dit que si rien n’était fait d’ici 5 à 10 ans, Hopwood Hall s’effondrerait et serait perdu à jamais ».

Une vue aérienne de Hopwood Hall, la maison ancestrale de Hopwood DePree, à Middleton, dans le nord de l’Angleterre, le 28 novembre 2022. OLI SCARFF / AFP

Comme de nombreuses demeures aristocratiques anglaises tombées en désuétude et devenues trop coûteuses à entretenir, le château était à l’abandon depuis plusieurs décennies. Les propriétaires, parents éloignés de Hopwood, l’avaient laissé, sans héritier après la mort de leurs deux fils tués lors de la Première Guerre mondiale. Il servit d’usine de fabrication d’uniformes pendant la Seconde Guerre mondiale, puis les moines prirent le relais. Et rien de plus.

Menuiserie sculptée

Il y a cinq ans, Hopwood DePree, aidé par des locaux, a commencé la rénovation, et nous sommes encore très loin de Downton Abbey, le manoir anglais de la série à succès éponyme. Non sans humour, Hopwood a également intitulé son livre publié par Harper Collins Minable du centre-ville (Shabby Downton). Il décrit ses progrès laborieux et sa nouvelle vie avec enthousiasme. « Où que vous regardiez, il y a quelque chose à faire »raconte cet homme de 52 ans qu’on imagine facilement à Hollywood avec ses cheveux blonds et ses yeux bleus. « Je savais que c’était un projet colossal, mais je n’avais aucune idée de la quantité de défis qui m’attendaient. »

Visitant le chantier, casque sur la tête, Hopwood prévient : un trou dans le sol, une poutre mal placée. Les ouvriers s’affairent sur la façade. Les 39 cheminées sont en cours de rénovation, la toiture en partie aussi. L’urgence, ce sont les fenêtres. « C’est une course contre la montre, surtout avec les fortes pluies dans la région ». Sans oublier les chauves-souris. Il montre les merveilles qui ont résisté au temps et aux voleurs : l’emblème familial sur les cheminées, les boiseries sculptées séculaires, les fenêtres en forme de losange. Une cheminée a été donnée par Lord Byron (1788-1824), dit Hopwood DePree. Le poète romantique anglais aurait écrit plusieurs de ses poèmes dans le château. Le compositeur Frédéric Chopin (1810-1849) aurait joué dans la salle des banquets.

Concerts et expositions

Hopwood a lancé une chaîne YouTube pour partager son aventure où l’autodérision ne manque pas sur ses compétences très limitées en bricolage. « J’essaie d’apprendre, mais ce n’est pas ma force. L’essentiel du projet, je le passe derrière mon ordi ». Il faut trouver des financements : le projet devrait encore coûter environ 10 millions de livres (11,6 millions d’euros). L’agence gouvernementale Historic England ou la ville de Rochdale y participent. Les habitants participent à la rénovation des lieux. « Beaucoup sont attachés au château. Leurs ancêtres travaillaient ici. À à son apogée, c’était l’un des grands employeurs de la région, qui est aujourd’hui l’une des plus pauvres d’Angleterre », raconte le néo-châtelain. A terme, Hopwood Hall devrait accueillir des concerts, des expositions, des mariages dans les jardins. Hopwood DePree espère achever le projet en cinq ans : « Parfois, le soleil de Los Angeles me manque. Mais je n’ai aucun regret. Je me sens chez moi ici ».

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