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Grant Wahl : Un journaliste charmant, gentil et talentueux

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CNN

Il était 5 heures du matin et je ne pouvais pas dormir ; mon esprit rejouait encore et encore le drame extraordinaire de la victoire de l’Argentine aux tirs au but contre les Pays-Bas.

Et puis j’ai vérifié mon téléphone. J’ai cru que j’allais vomir.

Le journaliste de football américain Grant Wahl, qui couvrait également le match à Lusail, était décédé.

Au début, les médias sociaux étaient pleins de rumeurs inquiètes, mais ensuite est venue la confirmation horrible. Tout cela semblait si soudain et trop bizarre pour être vrai.

Grant avait tweeté à propos du match, il avait posté sur l’improbable égaliseur néerlandais dans les arrêts de jeu qui a prolongé le match. Mais ensuite, alors que plus de 80 000 fans étaient absorbés par le drame sur le terrain, Grant se battait pour sa vie. Comme nous le savons maintenant, les efforts frénétiques pour le ranimer ont été tragiquement infructueux.

Si ma propre expérience personnelle est quelque chose à dire, pour de nombreux journalistes couvrant la Coupe du monde au Qatar, les heures qui se sont écoulées depuis lors ont été un flou surréaliste et nauséabond.

Je ne me souviens pas de la première fois que j’ai rencontré Grant. C’était peut-être à New York pour la nomination de Jurgen Klinsmann au poste d’entraîneur-chef de l’équipe de football américaine en 2011, ou peut-être que nous ne nous étions jamais rencontrés en personne avant cette Coupe du monde au Qatar.

Mais la nature de notre entreprise est telle que nous nous sommes tournés les uns vers les autres et interagi si souvent sur les réseaux sociaux et à travers nos interviews télévisées que nous sommes devenus amis.

À de nombreuses reprises, nos conversations se déroulaient sur Skype ou Zoom, et je me souviens très bien d’une occasion où sa femme, Céline, est entrée accidentellement dans la pièce et a failli sortir devant un public mondial. Il lui fit habilement signe de s’éloigner sans interrompre sa foulée.

Au cours des années suivantes, l’épidémiologiste Dr Céline Gounder deviendra l’un des visages publics de la riposte scientifique contre le Covid 19, et il a rarement pu cacher sa fierté de ses réalisations. Il m’a parlé d’elle il y a à peine deux semaines.

En tant qu’écrivain pour Sports Illustrated, Wahl s’est rapidement fait un nom en présentant au monde l’athlète de l’époque, LeBron James, avec l’une de ses nombreuses couvertures et le titre « The Chosen One ». Quelques heures seulement après son décès, le grand James de la NBA a dirigé les hommages à Wahl en se lamentant: «C’est une perte tragique. C’est malheureux de perdre quelqu’un d’aussi formidable que lui. »

Mais c’est en tant qu’écrivain de football que Wahl s’est vraiment fait un nom. Il était une pom-pom girl du beau jeu en Amérique du Nord, bien avant qu’il ne soit à la mode – une décennie avant que la Premier League anglaise ne devienne un incontournable du samedi matin dans de nombreux foyers américains et que certains stades de la Major League Soccer aient attiré des foules de plus de 70 000 personnes.

Le commentateur de football britannique acclamé Jon Champion m’a dit que lorsqu’il a traversé l’Atlantique pour rejoindre ESPN en 2019, Wahl a été le premier à dérouler le tapis rouge. « Il vendait l’idée du football aux États-Unis », a-t-il déclaré. « Il était presque un missionnaire dans ce sens, il voyageait à travers le monde, disant aux gens de prendre au sérieux le football américain. Si vous demandez à l’un des journalistes de football européens de première ligne qui a été sa première escale s’il voulait une histoire en Amérique, ce serait Grant Wahl.

C’est pour cette raison que la Fédération américaine de football et la Major League Soccer ont rendu hommage en des termes aussi élogieux. Wahl était aussi important que n’importe quel joueur dans la croissance du jeu en Amérique.

Wahl photographié lors d'une cérémonie de remise des prix à Doha pendant la Coupe du monde.

Les hommages de samedi étaient si complets que personne ne pouvait douter de son impact. « Je ne suis pas sûr que les gens en dehors des États-Unis comprennent l’impact de Grant sur le football là-bas », a tweeté le diffuseur de football britannique Max Rushden, « Je ne l’ai certainement pas fait avant d’avoir lu les hommages. »

Mais il y avait tellement de profondeur chez Grant, car il n’était pas seulement un journaliste qui écrivait sur les victoires et les défaites. Il était intrépide dans sa quête de la vérité, et il a régulièrement braqué une lumière inconfortablement brillante sur le côté sombre du sport professionnel en soulignant les violations des droits de l’homme et en défendant les voix qui avaient été réduites au silence.

En 2011, quelques mois seulement après la décision controversée de la FIFA d’attribuer l’actuelle Coupe du monde au Qatar, il a fait campagne pour être élu nouveau président, promettant de débarrasser l’instance dirigeante mondiale du football de la corruption : « Guérissons la FIFA de ses [Sepp] Blatter infection », a-t-il promis.

Il était une épine constante aux côtés de la FIFA, et une fois au Qatar, il semblait être un pôle d’attraction pour la controverse. Lors de la collecte de son accréditation média au début du tournoi, il a pris une photo du logo du tournoi sur le mur. Il a rapporté qu’il a été approché par des agents de sécurité et lui a inexplicablement demandé de supprimer l’image de son téléphone. Plusieurs jours plus tard, je me suis retrouvé au même endroit, remarquant à mes collègues le désormais tristement célèbre « mur de Wahl ».

Avant le premier match des États-Unis contre le Pays de Galles, on lui a demandé de retirer un t-shirt arc-en-ciel qu’il avait porté en signe de soutien discret à la communauté LGBTQ. Ce n’est qu’après avoir été arrêté par la sécurité du stade et avoir reçu l’ordre de l’enlever (il a refusé) qu’il a rendu publique l’histoire.

Quelques jours plus tard, nous avons tous les deux assisté au même déjeuner de Thanksgiving à l’Iconic Torch Hotel, et plus tard dans la nuit, à 1 h 30, il nous a rejoints en direct dans notre studio de Doha. Il tenait à apparaître dans l’émission, mais était tellement occupé que c’était le seul créneau dont il disposait.

Avant l’entretien, il a décrit sa nouvelle entreprise indépendante, GrantWahl.Com, et a partagé qu’il craignait de ne pas atteindre le seuil de rentabilité pendant le voyage. Il nous a également dit qu’il s’était fixé des objectifs agressifs pour fournir du contenu à ses abonnés payants.

La masse terrestre condensée de la Coupe du monde du Qatar a donné aux journalistes et aux fans l’occasion unique d’assister à plusieurs matchs chaque jour, mais le calendrier condensé, avec trois ou quatre matchs toutes les 24 heures pendant 17 jours consécutifs, a été épuisant. Néanmoins, beaucoup ont trouvé le smorgasbord d’action irrésistible.

Grant Wahl (à gauche) interviewé par Don Riddel de CNN au Qatar.

Nous avons appris par la suite que Wahl était tombé malade pendant le tournoi, ce à quoi il s’attendait après avoir couvert tant de Coupes du monde dans le passé. Il était allé à la clinique médicale du centre des médias de la Coupe du monde, il pouvait sentir le serrement de sa poitrine et craignait que ce soit une bronchite, a-t-il déclaré dans un épisode du podcast Futbol avec Grant Wahl.

Mais ce soir-là, nous plaisantions sur le fait que le cinquième jour seulement du tournoi, j’avais perdu la voix. Le Qatar n’était pas son premier « rodéo », mais c’était ma première Coupe du monde en personne, et mon corps s’était rapidement rendu au vol à travers huit fuseaux horaires et au calendrier éprouvant.

Mais quand je repense à cette interview, elle présentait tellement de choses que beaucoup d’entre nous ont appris à aimer chez Grant. Il était charmant, gentil et tellement heureux de couvrir sa huitième Coupe du monde masculine et le sport qu’il aimait. Nous avons discuté de l’escapade du t-shirt, des dernières bouffonneries de Cristiano Ronaldo et de l’affrontement imminent entre l’équipe américaine et l’Angleterre.

« Il y a une recherche de respect de la part des États-Unis », a-t-il expliqué, une recherche de validation d’un pays qui a toujours regardé de haut son nez à la croissance du même jeu avec un nom différent de l’autre côté de l’étang. Mais il savait que le vent tournait maintenant et que les mentalités changeaient.

Comme c’est le cas dans la vie elle-même, il y a toujours une limite de temps pour un entretien, et nous approchions de la fin. Ayant besoin d’une ligne rapide pour conclure et renvoyer au studio principal, j’ai remercié Grant et lui ai dit que ce serait « intéressant de voir ce qui se passerait ensuite ».

Aucun d’entre nous n’aurait jamais pu imaginer que le prochain chapitre de sa vie et de sa carrière extraordinaires serait si soudain et terriblement définitif.



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