Politique

La Cour suprême devrait annuler les condamnations pour corruption à New York

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Cuomo n’a pas été inculpé dans les deux cas, a plaidé lundi, mais il n’a pas fallu longtemps pour que son nom soit mentionné.

Le premier cas concernait l’ancien assistant condamné de l’ancien gouverneur, Joseph Percoco, qui affirme que les paiements qu’il a reçus en 2014 n’auraient pas dû être facturés comme des pots-de-vin essentiels, car il ne figurait pas sur la liste de paie du gouvernement à l’époque et était plutôt payé par la campagne de réélection de Cuomo. .

L’avocat de Percoco, Jacob Roth, a rapidement reconnu que Percoco avait fait appel à des clients utilisant l’influence qu’il dérivait « d’une relation étroite avec la famille Cuomo », mais a déclaré que la théorie de la corruption du gouvernement « se promène imprudemment dans un champ de mines constitutionnel » qui pourrait exposer les lobbyistes et les conseillers informels à la corruption criminelle. des charges.

Cet argument a clairement trouvé un écho chez le juge Neil Gorsuch, qui a exprimé sa profonde inquiétude quant à l’application de lois de type corruption à d’anciens fonctionnaires ou à des personnes exerçant simplement beaucoup d’influence, plutôt qu’à des personnes servant réellement en tant que fonctionnaires.

« Si le tribunal devait aller au-delà, y a-t-il un point d’arrêt ? Cette loi couvre-t-elle potentiellement tout le lobbying ? » a demandé Gorsuch, une personne nommée par le président Donald Trump. « Cette ville [Washington] est plein de telles personnes. Et les présidents ont des armoires de cuisine depuis la nuit des temps.

Les procureurs ont fait valoir dans l’affaire que Percoco agissait effectivement en tant qu’agent public – même lorsqu’il était sur la liste de paie de la campagne – parce qu’il continuait à assister aux réunions officielles et à exercer essentiellement les fonctions de son ancien poste de secrétaire exécutif adjoint de Cuomo.

L’avocate du ministère de la Justice, Nicole Reaves, a déclaré que le fait que Percoco gardait sa «carte-clé» officielle et utilisait des téléphones et des bureaux officiels à Albany soutenait la théorie du gouvernement selon laquelle on pouvait être condamné s’il servait en tant que «fonctionnaire public fonctionnel», mais pas réellement sur le paie.

Ces types d’arguments ont également rencontré une résistance de la part des libéraux de la cour. La juge Ketanji Jackson, la seule personne nommée par le président Joe Biden à la cour, a déclaré sans ambages qu’elle était « inquiète » de l’ampleur de l’approche du gouvernement. Jackson a déclaré que les affirmations du gouvernement dans cette affaire pourraient s’appliquer à de nombreuses personnes qui quittent le gouvernement mais qui n’ont pas tout à fait coupé le cordon.

« Beaucoup de gens quittent leur ancien emploi, peut-être que leur carte-clé n’a pas encore été désactivée, ils continuent à entretenir des relations avec des personnes avec lesquelles ils travaillaient auparavant », a déclaré Jackson.

« Je suis inquiet – si la personne s’attarde en quelque sorte à la suite de son ancien engagement – pourquoi, pourquoi n’est-ce pas juste un lobbyiste? »

Jackson a vu plus de mérite dans la possibilité que Percoco ait pu négocier son éventuel retour au pouvoir. En effet, après avoir déclaré qu’il prévoyait de rester dans le secteur privé, il a rejoint l’administration et a repris son ancien poste peu de temps après la réélection de Cuomo en 2014.

Mais Roth a insisté sur le fait que les paiements et les actions qui ont conduit aux accusations étaient tous liés au temps passé par Percoco sur la campagne et non à des promesses d’agir une fois de retour au gouvernement.

L’affaire contre Percoco découle de 35 000 $ de paiements reçus d’une entreprise appartenant au promoteur Steven Aiello. Aiello cherchait à obtenir une exemption des politiques de l’État favorisant les entreprises avec un soi-disant accord de paix du travail, qui peut aider à accélérer les projets mais aussi à augmenter les coûts de main-d’œuvre.

Un membre du tribunal, le juge Clarence Thomas, a déclaré qu’il était perplexe que les autorités fédérales poursuivent Percoco et Aiello, même si les procureurs de l’État sont restés muets.

« Ce qui est curieux dans cette affaire, c’est que l’État de New York ne semble pas contrarié par cet arrangement », a déclaré Thomas, une personne nommée par le président George HW Bush. « Il semble que nous utilisions une loi fédérale pour imposer des normes éthiques à l’activité de l’État. »

Certains juges et même l’avocat de Percoco ont suggéré que les procureurs auraient pu chercher à condamner Percoco en alléguant que lorsqu’il a accepté des paiements pour atteindre un certain résultat politique, il agissait en tant qu’agent de Cuomo. En effet, ils ont fait valoir cet argument dans le cadre d’une accusation de corruption à laquelle Percoco était confronté, mais le jury l’a acquitté de ce chef d’accusation, tout en le condamnant pour fraude.

Dans la deuxième affaire entendue lundi, les juges se sont montrés encore plus sceptiques quant aux condamnations de Louis Ciminelli, Aiello et de deux autres accusés pour des accusations de fraude liées à un scandale de truquage d’offres qui a obscurci l’une des principales initiatives de Cuomo – le soi-disant projet Buffalo Billion. visant à stimuler l’activité économique autour de la ville de Buffalo, dans l’ouest de New York.

Le développeur Ciminelli aurait conspiré avec les administrateurs de subventions pour s’assurer que son entreprise remporterait les contrats de construction connexes.

Les procureurs ont obtenu des condamnations sur la prémisse que les accusés privaient les fonctionnaires d ‘«informations économiques potentiellement précieuses» et interféraient avec le «droit de contrôler» certains actifs – plutôt que sur l’idée que les développeurs causaient un préjudice économique au gouvernement de l’État ou à ses agences.

La Cour d’appel du 2e circuit basée à New York a longtemps approuvé le préjudice résultant d' »informations économiques » inexactes comme suffisant pour justifier une condamnation pour fraude, mais les juges aux deux extrémités du spectre idéologique ont exprimé de sérieux doutes sur cette théorie lundi.

« Pourquoi ont-ils emprunté cette route ? » a demandé la juge Elena Kagan, une personne nommée par le président Barack Obama.

Après que le solliciteur général adjoint Eric Feigin a déclaré que les procureurs considéraient peut-être cette approche comme plus facile que d’essayer de prouver un type de fraude plus conventionnel, le juge Brett Kavanaugh a déclaré que c’était une mauvaise raison de s’appuyer sur une théorie juridiquement fragile.

« C’est très problématique », a déclaré Kavanaugh, une personne nommée par Trump.

Le ministère de la Justice admettant désormais des failles dans l’approche du 2e circuit, la question clé dans l’affaire Ciminelli semble maintenant être de savoir si la Haute Cour ordonne des acquittements pour les accusations de fraude ou laisse ouverte la possibilité que les condamnations soient confirmées en vertu de théories de fraude plus conventionnelles. que le gouvernement avance maintenant.

L’avocat de Ciminelli, Michael Dreeben, a déclaré qu’autoriser le gouvernement à changer son approche maintenant serait fondamentalement injuste, et de nombreux juges semblaient d’accord.

Percoco a purgé la majeure partie d’une peine de six ans de prison avant d’être libéré dans une maison de transition en 2021. La Cour suprême a par la suite accepté d’entendre les affaires et les autres accusés ont été libérés sous caution jusqu’à une décision.

Anna Gronewold a contribué à ce rapport.

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