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La Laponie finlandaise craint que la vague de COVID en Europe n’atteigne sa saison de Noël


Les températures diurnes sont tombées à -12°C et il y a de la neige dans les rues de Rovaniemi, la capitale de la Laponie finlandaise.

Les guirlandes lumineuses scintillent, le personnel de l’hôtel est de retour à son poste, les cuisines des restaurants préparées et les motoneiges prêtes à l’action.

Ce qu’ils attendent maintenant, c’est que les touristes arrivent.

Cette partie de la Finlande dépend fortement des visiteurs saisonniers en hiver, et en particulier dans les semaines précédant Noël, lorsque plus d’une douzaine de vols charters par jour peuvent atterrir au petit aéroport du cercle polaire arctique de la ville, amenant des touristes de toute l’Europe pour des excursions d’une journée au pays des merveilles hivernales.

Les restrictions de voyage et les blocages liés à la pandémie de COVID de l’année dernière ont décimé l’économie ici, le nombre de touristes en dehors de la Finlande s’effondrant de 98% par rapport à l’année précédente.

Maintenant, avec une augmentation des infections à coronavirus à travers l’Europe, on se demande si cela pourrait également avoir un impact sur l’économie locale cette année.

Mais il y a aussi un optimisme prudent.

« Cela semble positif pour le moment, mais bien sûr, il y a des menaces et des inquiétudes en Europe », déclare Sanna Kärkkäinen, directrice générale du comité de promotion touristique de Visit Rovaniemi.

«Il y a une grande possibilité que quelque chose se passe bien sûr avec le marché européen, comme nous continuons d’entendre maintenant de l’Autriche et de l’Allemagne, ainsi que d’autres pays avec un nombre croissant d’infections qui ont la possibilité d’avoir de nouvelles restrictions.

« Cela pourrait frapper notre saison d’hiver ou même la saison de Noël. Il y a beaucoup de points d’interrogation. »

Les chefs du tourisme et les propriétaires d’entreprises craignent que s’il y avait un nouveau retard sur la voie de la reprise, les entreprises qui ont réussi à survivre pendant la pandémie ne dureraient pas une deuxième année consécutive sans touristes internationaux.

Pourtant, l’estimation pour cette année est que le nombre de touristes entrants atteindra 70% des chiffres pré-pandémiques de 2019, qui étaient déjà un niveau record, les principaux marchés des vols charters vers Rovaniemi – en Allemagne, aux Pays-Bas et au Royaume-Uni – regardant en bonne santé à ce stade.

Et les projections les plus récentes indiquent que la Laponie se remettra complètement de la pandémie en termes d’économie touristique d’ici 2023, un an avant les premières projections faites au printemps.

Les propriétaires d’entreprise surveillent attentivement les chiffres de la covid en Europe

Pour de nombreuses entreprises locales qui dépendent si fortement des vacanciers d’hiver, l’hiver 2021/22 sera une saison décisive.

Lapland Safaris s’adresse au marché de l’aventure en plein air, un secteur de plus en plus important dans l’industrie du voyage. Des promenades en traîneau à chiens et à rennes, de la pêche sur glace et des safaris en motoneige sont proposés, ainsi que des expériences culturelles et culinaires et l’observation du ciel sous les spectaculaires aurores boréales.

« Nous sommes beaucoup plus optimistes pour le moment, la demande semble être là et nous recevons des réservations, et les voyagistes reçoivent plutôt bien des réservations », a déclaré Rami Korhonen, directeur de l’exploitation de Lapland Safari.

Le Royaume-Uni, leur plus grand marché, a suscité un vif intérêt, mais également les pays du Benelux, la France, l’Espagne, l’Italie et l’Allemagne – alors même que le nombre de coronavirus augmente et que de nouvelles restrictions sont mises en place dans certaines régions.

« Bien sûr, c’est une préoccupation s’il y a un verrouillage total. Cela signifie que les gens ne peuvent pas voyager même s’ils sont complètement vaccinés, et c’est alors un grand succès pour nous. Espérons que les personnes entièrement vaccinées puissent voyager cet hiver, c’est vraiment crucial pour nous.

«Nous avons perdu 95% de notre chiffre d’affaires la saison dernière et les 20 derniers mois ont été comme ça. Si nous perdons cette saison, je pense que nous perdrons à peu près toutes les affaires en Laponie, nous devons donc obtenir des clients. »

Un point positif a été le marché du tourisme intérieur qui a augmenté de 13% en décembre 2020 alors que les Finlandais, incapables de s’envoler pour le soleil d’hiver ou de skier dans les Alpes, se sont dirigés vers le nord pour découvrir les options de vacances dans leur propre pays. Et les liaisons aériennes internationales directes vers Rovaniemi au départ de Londres, Paris, Düsseldorf, Milan et Istanbul devraient ouvrir davantage d’opportunités de croissance.

La nouvelle norme pour les touristes de Noël

Traditionnellement à l’approche de Noël, ce sont les familles qui ont afflué à Rovaniemi de toute l’Europe – avec des périodes de pointe à venir au début des vacances scolaires.

Le frisson de rencontrer le Père Noël est clairement le principal attrait d’une visite en Laponie, et les enfants de tous âges peuvent le rencontrer sur deux sites : le village original du Père Noël avec ses cabanes en bois et un bureau de poste géré par des lutins, créé dans les années 1980 ; et le nouveau SantaPark dans une caverne souterraine avec des biscuits au pain d’épice frais, un petit trajet en train et encore plus d’elfes.

En raison de la pandémie, cependant, il n’y a aucune chance pour les enfants de s’asseoir sur les genoux du Père Noël cette année.

« C’est une question sérieuse ! Le Père Noël appartient à un groupe à haut risque en raison de son âge », explique Sanna Kärkkäinen de Visit Rovaniemi.

« Il est bien sûr complètement vacciné, et il est assis derrière du plexiglas et tout le monde porte un masque. »

Les enfants devront s’asseoir sur un banc pour assurer la distanciation sociale, et les caméras sont inclinées de sorte que les photos officielles ne montrent pas le plexiglas entre les enfants et le Père Noël.

« Le moment est bien sûr très magique de toute façon. »

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