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La santé mentale des joueurs de tennis n’est plus dans l’ombre
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Robin Soderling était à l’apogée de ses prouesses lorsque les murs ont commencé à s’effondrer.

En 2009, alors qu’il n’avait que 24 ans, Soderling a surpris le quadruple champion en titre Rafael Nadal en route vers la finale de Roland-Garros.

Soderling a de nouveau atteint la finale en 2010, s’inclinant face à Nadal. À la fin de la saison, Soderling était classé n ° 4 mondial.

Huit mois plus tard, il disputait son dernier match sur le circuit ATP.

« J’ai toujours eu l’impression d’être sous pression », a déclaré Soderling, aujourd’hui âgé de 37 ans, lors d’un appel vidéo depuis son domicile près de Stockholm. « Plus je devenais meilleur, plus ça empirait. En gros, à chaque match que j’ai joué, j’étais le favori. Quand j’ai gagné, c’était plus un soulagement qu’un bonheur. Quand j’ai perdu, c’était un désastre. Perdre un match de tennis m’a fait me sentir comme une personne terrible.

Les attentes étaient élevées dès qu’il a eu du succès en tant que junior. Mais à l’âge de 26 ans, Soderling avait fini, ayant connu des crises d’anxiété et de panique ainsi qu’une mononucléose débilitante.

« Tout mon système immunitaire était mauvais à cause du stress mental que je m’imposais », a-t-il déclaré. « Même pendant mes jours de repos, je n’étais jamais déconnecté. Puis mon corps a basculé. Je suis passé de pouvoir jouer un match en cinq sets sur terre battue à ne pas pouvoir monter les escaliers. Mais je ne pouvais pas vraiment en parler à beaucoup de gens parce qu’il y avait une si grande stigmatisation.

Les psychologues du sport sont désormais régulièrement présents à la Women’s Tennis Association et à l’ATP Tours. Et presque personne n’a peur d’en parler. Lors des finales WTA de l’année dernière, la plupart des huit meilleures joueuses en simple ont parlé librement de recevoir des conseils pour des problèmes de santé mentale.

« Je travaille avec un psychologue depuis des années », a déclaré Maria Sakkari, demi-finaliste aux Open de France et des États-Unis en 2021. « J’ai beaucoup investi là-dedans. C’est probablement le plus beau cadeau que je me sois jamais fait. »

Parce que le tennis est un sport individuel, la plupart des joueurs sont seuls avec des réseaux de soutien limités. Ils voyagent pendant 11 mois de l’année et presque tout le monde perd régulièrement.

« Le tennis est l’un des sports les plus difficiles car il y a des changements constants que les sports avec un calendrier cohérent n’ont pas », a déclaré Danielle Collins, une des 30 meilleures joueuses. « On ne sait jamais à quelle heure on va jouer. Nous voyageons de ville en ville chaque semaine sur des continents différents, avec des cultures différentes, voire des aliments différents. Nous jouons même avec différentes balles de tennis. Et nous perdons chaque semaine à moins que vous ne gagniez le tournoi. C’est quelque chose auquel il faut s’adapter. »

En octobre dernier, lors de la Journée mondiale de la santé mentale, Iga Swiatek, championne de Roland-Garros 2020, a annoncé qu’elle ferait don de 50 000 $ en prix à une organisation de santé mentale. Elle est ouverte sur la valeur d’avoir la psychologue Daria Abramowicz comme membre de son équipe itinérante. Venus Williams s’est associée à la WTA pour faire un don de 2 millions de dollars à BetterHelp, un site de thérapie en ligne, afin de fournir un service gratuit.

La psychologie du sport et le bien-être mental ne sont pas des concepts nouveaux. Ivan Lendl a engagé le thérapeute Alexis Castorri en 1985 pour l’aider après avoir perdu trois finales consécutives de l’US Open. Il a remporté les trois suivants. Mais ce n’est que récemment que les joueurs ont été si ouverts à la recherche de conseils.

Mardy Fish, l’ancien professionnel en tournée et capitaine de l’équipe américaine de la Coupe Davis, a ouvert la discussion lorsqu’il a déclaré qu’il avait eu des crises de panique avant son match de quatrième tour contre Roger Federer à l’US Open 2012. Fish s’est retiré de ce match et a ensuite été diagnostiqué avec un trouble anxieux. Il a fait la lumière sur son parcours dans un documentaire Netflix.

Naomi Osaka a fait la une des journaux en mai dernier lorsqu’elle a abandonné l’Open de France, invoquant des problèmes de santé mentale. Elle a perdu au troisième tour à l’US Open en septembre et vient de reprendre la tournée en Australie ce mois-ci.

Jim Loehr, psychologue clinicien, pratique depuis les années 1970 et a fondé le Center for Athletic Excellence à Denver. Il a vu le domaine évoluer.

« À l’époque, les gens étaient très silencieux à l’idée de voir quelqu’un qui pouvait aider mentalement leur jeu », a déclaré Loehr, qui est également co-fondateur du Human Performance Institute. « Et nous ne pouvions pas en parler non plus car notre travail est confidentiel. Maintenant, tout le monde semble avoir un psychologue du sport.

« Cela est parfaitement logique », a-t-il déclaré. « Les athlètes ont besoin d’une équipe autour d’eux pour déclencher des performances extraordinaires. Un entraîneur est là pour une expertise biomécanique dans la production de coups. Ensuite, il y a des kinés et des massothérapeutes pour faciliter la guérison et des entraîneurs, des nutritionnistes, des psychologues du sport, voire des conseillers spirituels. Le corps est assez compliqué et il fonctionne mieux lorsque toutes les pièces sont intégrées. Plus vous êtes en bonne santé et heureux, plus vous l’allumez sur le terrain.

La WTA et l’ATP ont également pris note de l’importance du bien-être. L’ATP s’est associée à Sporting Chance, une organisation britannique de santé mentale. Les joueurs de l’ATP peuvent appeler des conseillers et des thérapeutes 24 heures sur 24, sept jours sur sept.

« Nous avons une collaboration main dans la main qui donne l’impression d’être un service interne », a déclaré Ross Hutchins, ancien joueur du circuit et directeur du circuit de l’ATP. « L’objectif est de rendre les joueurs plus ouverts à parler de leurs problèmes d’une manière plus confortable. Ils ne veulent peut-être pas bavarder à ce sujet comme ils le feraient avec des blessures physiques, mais nous voulons qu’ils puissent se sentir comme ils le font.

La WTA, qui offre des services de santé mentale depuis plus de 20 ans, a récemment lancé une approche plus agressive en ajoutant quatre fournisseurs de soins de santé mentale, dont l’un participe à des tournois toute l’année. Les services comprennent des stratégies pour gérer les défis mentaux et émotionnels du match play, gérer les finances et faire la transition vers la vie après le tennis.

« Notre travail consiste à aider les athlètes à faire de leur mieux en dehors du terrain », a déclaré Becky Ahlgren Bedics, vice-présidente de la WTA pour la santé mentale et le bien-être. « Nous ne touchons pas aux X et aux O. Nous faisons partie du développement holistique. Nous sommes là pour vous aider avec le caillou dans votre chaussure lors d’une course. Nous disons : ‘Arrêtons-nous et retirons le caillou avant que cela ne devienne un plus gros problème.’ »

Les grands championnats sont également de la partie. A l’Open d’Australie, qui débute lundi, un psychiatre et un psychologue du sport sont à la disposition des joueurs. Les experts de la santé et du bien-être aussi. Il y a des salles calmes où les joueurs peuvent se détendre et se concentrer sans distraction. Il y a même des modules privés insonorisés dans les zones réservées aux joueurs.

Victoria Azarenka, double championne de l’Open d’Australie, a déclaré que les tournées prenaient les bonnes mesures.

« Je pense que le monde change sa perception de ce qu’est la santé mentale », a-t-elle déclaré. «Nous avons cette empathie lorsque nous voyons quelqu’un qui est physiquement blessé. La santé mentale est quelque chose d’invisible. Mais c’est aussi fort, aussi puissant que la santé physique.

Söderling ne joue plus beaucoup au tennis, si ce n’est avec ses deux enfants. Après plusieurs tentatives de retour, suivies à chaque fois d’une autre crise de panique, il s’est arrêté. Il est maintenant propriétaire de RS Sports, une entreprise de vêtements de sport, et est capitaine de l’équipe suédoise de la Coupe Davis. Il se considère guéri et aidera quiconque le demande.

« En tant qu’athlète, nous recevons les meilleurs soins médicaux que vous pourriez avoir si vous avez une blessure au genou ou au poignet », a déclaré Soderling. « Mais il a fallu beaucoup de temps pour travailler avec l’aspect mental. C’est dommage que ça s’appelle la santé mentale parce que ce n’était pas seulement dans ma tête. Tout mon corps a été touché.

« Je suis heureux de voir qu’il y a une meilleure compréhension de la santé mentale aujourd’hui », a-t-il ajouté. « Mais c’est triste que cela ait dû arriver à tant de gens avant que cela ne soit pris au sérieux. »


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