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L’argent de la MLB afflue vers les agents libres alors que le lock-out se profile


Les restes de Thanksgiving sont toujours dans le réfrigérateur et Max Scherzer est déjà en route pour les Mets. Cela seul prouve que la saison morte du baseball, qui a tendance à se dérouler à un rythme soutenu, a pris vie.

Mais est-ce un blizzard de dépenses, ou simplement une rafale ? L’agence libre est-elle désormais un paradis hivernal pour les joueurs, ou neige-t-il à peine ? Quoi qu’il en soit, les prévisions prévoient un lock-out lorsque la convention collective expire mercredi à minuit, heure de l’Est.

Ce serait le premier arrêt de travail depuis août 1994, lorsque les propriétaires ont entraîné les joueurs dans une grève qui a annulé les World Series. Au moins, ce timing est meilleur, avec un entraînement de printemps dans plus de deux mois. Mais ne pas parvenir à une nouvelle CBA déclencherait un gel des transactions, ce qui explique toute l’activité récente. Les agents libres veulent trouver une maison avant de s’installer pour l’hiver long, froid et solitaire.

Cela ne devrait pas être ainsi. Peut-être que les propriétaires et les joueurs régleront rapidement tous leurs différends, mais personne ne s’y attend. L’économie du jeu mérite un recalibrage prudent et réfléchi. Mais il est difficile de croire que le système est suffisamment défectueux pour fermer l’industrie.

Depuis la dernière négociation, après la saison 2016, les propriétaires ont réussi une belle astuce en abaissant les salaires des joueurs dans leur ensemble. Le salaire moyen a chuté de plus de 6%, à 4,17 millions de dollars, entre le jour de l’ouverture en 2017 et celui de l’ouverture en 2021. La valeur des franchises continue d’augmenter, bien sûr, parce que tant de milliardaires veulent entrer.

Personne – joueurs ou propriétaires – ne pleure pauvre. Les joueurs disent depuis des années que le contrat de travail décourage les équipes de dépenser en offrant des incitations à perdre, ce qui heurte leur instinct de compétition. Ils soulignent également que si les équipes dépensent moins pour les vétérans, les jeunes joueurs devraient être mieux payés.

Les deux sont des points sensibles. Pourtant, plusieurs équipes perdantes se sont tournées vers l’agence libre ce mois-ci pour revenir à la compétition. Et les Rays de Tampa Bay viennent de donner un contrat de 182 millions de dollars à Wander Franco, qui a disputé 70 matchs dans les majors.

« Les Rays m’ont apporté le soutien dont j’ai besoin, le développement, les gens qu’ils ont ici », a déclaré Franco par l’intermédiaire d’un interprète lors d’une conférence de presse au Tropicana Field lundi. « Je souhaite rester ici toute ma carrière.

Cela ne fonctionne pas toujours de cette façon. Les joueurs qui ont signé les premiers contrats de 100 millions de dollars, 200 millions de dollars et 300 millions de dollars du baseball – Kevin Brown, Alex Rodriguez et Giancarlo Stanton – ont tous été échangés aux Yankees avec plusieurs années restantes sur leurs accords. Mais Franco a établi une autre nouvelle norme : plus d’argent garanti à un joueur avec moins d’un an de service dans les ligues majeures.

Le compromis est que Franco a renoncé à plusieurs années de libre arbitre, alors que le marché libre aurait pu déterminer sa valeur. Mais lorsqu’un joueur de 20 ans s’apprête à gagner 223 millions de dollars avant son 33e anniversaire (l’accord comprend une option de 41 millions de dollars pour une 12e année), cela semble être une bonne décision.

Voici quelques autres accords contractuels de novembre dignes d’intérêt et largement rapportés (certains ne seront pas officiels tant que les parties n’auront pas approuvé le langage contractuel et les détails médicaux) :

Peut-être que le timing de tous ces mouvements n’est pas une coïncidence. Un flot d’accords précoces pourrait donner l’impression que tout va bien. Un lock-out fermerait alors le robinet d’argent, laissant les joueurs non signés réclamer un accord de main-d’œuvre.

Les propriétaires ont proposé une masse salariale minimum pour toutes les équipes — accompagnée, bien entendu, d’un abaissement du seuil de la taxe de luxe en haut de l’échelle. Mais le sport a en fait un équilibre plus compétitif que les faucons du budget ne veulent l’admettre : 15 franchises différentes ont remporté les World Series depuis 2001, et cela n’inclut pas les prétendants pérennes et bien gérés de Tampa Bay et Milwaukee. La NFL, la NBA et la LNH ont eu moins de champions différents en même temps.

Les joueurs exagèrent également certains de leurs problèmes. Oui, les jeunes stars sont sous-payées par rapport à la valeur qu’elles offrent. Mais les équipes à faible masse salariale ont besoin d’eux pour avoir une chance de gagner, et les équipes à masse salariale plus élevée en ont besoin pour se permettre plus facilement les joueurs coûteux. Et certaines équipes en profitent pour faire preuve de retenue sur le marché libre ; tous les contrats d’agent libre ne fonctionnent pas.

L’obstacle le plus important pour l’avenir du jeu n’est pas la structure salariale, de toute façon, mais le jeu sur le terrain. Les joueurs et les propriétaires doivent trouver un moyen de rendre le produit aussi divertissant que possible. Alors que les lanceurs à lancer dur et les frappeurs à haute frappe continuent d’obtenir de gros contrats, cela peut être le plus grand défi de tous.

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