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Le Congrès a ordonné aux agences d’utiliser une technologie qui fonctionne pour les personnes handicapées il y a 24 ans.  Beaucoup ne l’ont toujours pas fait.

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Le Congrès a rendu obligatoire en 1998 une partie de la loi de 1973 sur la réhabilitation connue sous le nom de section 508, qui demande aux agences fédérales de rendre la technologie accessible. Mais près d’un quart de siècle plus tard, elles ne le font toujours pas. Et il ne s’agit pas seulement de commander le déjeuner. Environ 30 % des sites Web fédéraux les plus populaires ne respectent pas les normes d’accessibilité, selon un rapport de 2021 de la Fondation pour la technologie de l’information et l’innovation. L’application est pratiquement inexistante et les agences dépensent peu d’efforts ou d’argent pour s’y conformer.

« Les clients de mon entreprise sont actuellement confrontés aux formations requises par les Centers for Medicare et Medicaid Services qui ne fonctionnent pas avec les lecteurs d’écran pour les aveugles et avec les kiosques d’admission de la Social Security Administration qui ne sont pas accessibles », a déclaré Eve Hill, une avocat de Brown, Goldstein & Levy, qui a témoigné des problèmes devant le Comité sénatorial sur le vieillissement le mois dernier.

Hill, ainsi qu’Anil Lewis, directeur exécutif des initiatives sur la cécité à la Fédération nationale des aveugles, et Jule Ann Lieberman, coordinatrice du programme de technologie d’assistance à l’Institut sur les handicaps de l’Université Temple, ont demandé aux sénateurs de s’assurer que le gouvernement fédéral respecte la loi fédérale sur les personnes handicapées.

Le plus frustrant, selon les défenseurs, c’est que rendre la technologie accessible n’est pas difficile. Cela demande juste de la prévoyance. Et c’est important. Plus d’un quart des Américains ont un handicap.

Au cours des 10 dernières années, le DOJ n’a rendu public aucun des rapports biennaux que le Congrès a mandatés sur la conformité à l’article 508. Selon le dernier rapport du DOJ en septembre 2012, moins de la moitié des agences fédérales avaient établi un plan de conformité. Ceux qui l’ont fait avaient un budget de fonctionnement moyen de 35 000 $ par année consacré à la tâche.

En juin, le président du Comité sénatorial sur le vieillissement Bob Casey (D-Pa.) et membre de classement Tim Scott (RS.C.), ainsi que d’autres législateurs, ont écrit au secrétaire aux Anciens Combattants Denis McDonough et au procureur général Merrick Garland.

Ils ont demandé à McDonough de fournir des informations détaillées sur l’accessibilité des sites Web VA et les plans pour les mettre en conformité, notant que seulement 8% de ses sites publics et encore moins de ses sites intranet étaient conformes à la loi. « Le manque de sites Web entièrement accessibles à VA est un obstacle potentiel pour le quart de tous les anciens combattants ayant un handicap lié au service, et pourrait bien être un signe avant-coureur de lacunes similaires dans d’autres agences et départements fédéraux », ont écrit les sénateurs.

Dans une lettre répondant à Casey, McDonough a déclaré que les sites Web les plus utilisés de la VA ont des cotes d’accessibilité de 95% ou plus. Le département effectue désormais des analyses d’accessibilité quotidiennes, a-t-il déclaré, pour mettre d’autres sites en conformité.

Dans leur lettre à Garland, les législateurs ont demandé pourquoi le DOJ n’avait pas rendu public davantage ses rapports sur la conformité des agences. Le département a déclaré qu’il travaillait avec le Bureau de la gestion et du budget de la Maison Blanche et l’Administration des services généraux pour transmettre ses données au Congrès et au président.

Problèmes généralisés

Carlos Montas, un ancien employé de la Veterans Benefits Administration à Nashville, Tennessee, qui est aveugle, peut comprendre les difficultés d’Othman.

Lorsqu’il a accepté un emploi à l’agence en mars 2020 qui consistait à appeler des anciens combattants pour leur expliquer leurs avantages, son responsable lui a donné un logiciel de station de travail audio numérique et un afficheur braille, ce qui lui a permis de lire du texte à l’écran du bout des doigts.

Mais aucune de ces technologies n’était compatible avec la plupart des logiciels dont il avait besoin pour faire son travail. Il a constaté qu’il était impossible d’effectuer des tâches simples, comme joindre un document à un e-mail.

Il a déclaré que la VA avait institué des critères de performance et l’avait finalement renvoyé pour ne pas avoir suivi. Il a déposé une plainte pour discrimination auprès de la Commission pour l’égalité des chances dans l’emploi et a retrouvé son emploi avec des arriérés de salaire. Il a démissionné quelques mois plus tard pour un emploi à l’EEOC.

Les personnes malentendantes ont également du mal avec la technologie fédérale. Au début de la pandémie de Covid-19, les défenseurs de l’Association nationale des sourds ont déclaré que les vidéos du HHS n’avaient pas de sous-titrage approprié et n’étaient pas disponibles en langue des signes américaine.

Dans leur lettre à McDonough, Casey et Scott ont souligné les propres données de la VA montrant que la perte auditive est « de loin le handicap lié au service le plus répandu ». Hill a déclaré que les personnes sourdes ou malentendantes avaient du mal avec des vidéos de formation et éducatives sans sous-titres.

La VA, qui dessert environ 9 millions d’anciens combattants par an, est au centre du problème, selon Casey et Scott. En mars, les sénateurs ont déclaré que le ministère avait reconnu que « des centaines de milliers de problèmes de conformité à l’article 508 restent à résoudre ».

Mais les problèmes d’accessibilité s’étendent à une grande partie du gouvernement fédéral.

L’Information Technology and Innovation Foundation, un groupe de réflexion de Washington, DC, qui promeut l’utilisation de la technologie dans les solutions politiques, a audité les sites Web fédéraux en 2021. Ils ont constaté que 30 % d’entre eux, y compris des sites populaires comme weather.gov, energystar.gov et recensement.gov, n’a pas réussi un test d’accessibilité automatisé et près de la moitié avait des pages Web qui ont échoué au test.

Le rapport recommande que la General Services Administration, qui prend en charge les besoins logistiques d’autres agences fédérales, crée un laboratoire de test d’accessibilité pour s’assurer que les sites sont conformes et étend son programme d’analyse numérique existant pour effectuer des tests d’accessibilité en temps réel. Il a également suggéré que le Congrès exige du DOJ qu’il rende publics ses 508 rapports sur l’accessibilité.

Eric Egan, chercheur en politique auprès de la fondation, a déclaré qu’il n’était au courant d’aucune mesure prise par la GSA pour mettre en œuvre les recommandations des rapports. Il a déclaré que la fondation était encouragée par la surveillance du Comité sénatorial sur le vieillissement.

Un porte-parole de la GSA a déclaré que l’agence collecte des données autodéclarées auprès des agences sur leur conformité à la section 508, les analyse et formule des recommandations. La GSA est également impliquée dans un effort inter-agences pour mettre à jour les directives sur la conformité à la section 508.

« Un processus défectueux »

Les défenseurs des personnes handicapées affirment que la résolution des problèmes d’accessibilité ne devrait pas coûter cher. Dans son témoignage devant le Comité sénatorial sur le vieillissement, Lewis a tenté de détromper les sénateurs de l’idée que la technologie accessible coûte cher. « Le codage accessible n’est qu’un bon codage », a-t-il déclaré.

Il a donné un exemple. Si le gouvernement fédéral créait tous ses documents sur des machines à écrire et les remettait ensuite à un entrepreneur pour qu’ils soient numérisés, cela serait coûteux et inefficace. Au lieu de superposer une technologie obsolète à un cadre plus récent, le gouvernement devrait utiliser une technologie conçue autour de l’accessibilité dès le départ, a-t-il déclaré.

Certains fournisseurs proposent de tels outils, a déclaré Sommer Panage, qui gère une équipe d’ingénieurs spécialisés dans l’accessibilité chez Slack, le service de messagerie instantanée. Elle a déclaré que Slack a longtemps pris en compte les besoins des personnes handicapées dans la conception de ses produits et a récemment modifié ses opérations internes pour rendre son logiciel plus accessible de manière cohérente.

Panage gère une équipe d’ingénieurs axée sur l’accessibilité et a déclaré que son équipe s’assure désormais que les personnes handicapées peuvent utiliser toute nouvelle fonctionnalité avant sa sortie, tout en cherchant à s’assurer qu’elle fonctionnera avec des outils d’accessibilité externes.

« Il existe une très grande matrice de combinaisons de différents systèmes d’exploitation, de différents lecteurs d’écran, de différents lecteurs d’écran dans chaque système d’exploitation, puis de Slack lui-même », a-t-elle déclaré à POLITICO. « Ce sur quoi nous travaillons vraiment maintenant, c’est de penser à cette matrice de manière holistique. »

Mais les défenseurs des personnes handicapées disent que le gouvernement fédéral est en retard. Les agences ne testent pas souvent la technologie pour l’accessibilité avant la mise en œuvre, et les conséquences sont rares lorsque les entrepreneurs gouvernementaux ne s’assurent pas que les personnes handicapées peuvent utiliser leurs produits, a déclaré Doug George Towne, président et PDG d’Access Ready, une organisation de défense des droits des personnes handicapées. « C’est un processus défectueux », a-t-il déclaré.

Othman a déclaré qu’une culture du pincement de l’argent rend la vie des personnes handicapées plus difficile sur son lieu de travail. Par exemple, lorsque son bureau a mis à jour les photocopieurs, l’agence a eu la possibilité de payer un petit supplément pour un forfait discours, ce qui aurait rendu les machines accessibles aux employés malvoyants. Une fixation à levier pour aider les employés en fauteuil roulant à soulever le couvercle du copieur était également disponible. Mais l’agence n’a opté ni pour l’un ni pour l’autre.

Après que des employés, dont Othman, se soient plaints, elle a déclaré que le bureau avait acheté quelques packages au lieu de déployer la technologie dans tout le bureau.

Panne d’information

Le président Joe Biden a été applaudi au début de son administration pour avoir donné la priorité à l’accessibilité. Un interprète a régulièrement traduit les discours de Biden en langue des signes, et la Maison Blanche a fourni des sous-titres à ceux qui regardent en ligne. L’attaché de presse de la Maison Blanche est toujours accompagné d’un interprète en langue des signes, et l’administration a fourni des descriptions audio en direct des événements de la Maison Blanche aux personnes malvoyantes.

En juin 2021, Biden a publié un décret demandant aux agences « d’améliorer l’accessibilité, de garantir que des aménagements peuvent être demandés, d’augmenter les opportunités d’avancement et d’embauche et de réduire les obstacles physiques à l’accessibilité ».

Le Bureau de la gestion et du budget exige déjà que 24 agences déposent des rapports deux fois par an sur l’accessibilité de leur infrastructure technologique.

Mais ces rapports ne sont pas publics. Cela fait partie d’une panne d’information plus large que Casey et quatre autres sénateurs, Patty Murray (D-lavage.), Kirsten Gillibrand (DN.Y.), Mike Braun (R-Ind.) et Richard Burer(RN.C.), a attiré l’attention dans une lettre du 11 août adressée au contrôleur général Eugene Dodaro.

Les sénateurs ont demandé à Dodaro, qui dirige le bras de surveillance du Congrès, le Government Accountability Office, d’enquêter, écrivant que « le manque de rapports publics et de responsabilité laisse le Congrès et les contribuables sans informations adéquates sur le taux de conformité aux exigences d’accès aux personnes handicapées ».

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