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Le jury déclare les défendeurs de Unite the Right responsables de plus de 26 millions de dollars de dommages et intérêts

La violence a transformé la ville de Virginie en un autre champ de bataille dans les guerres culturelles américaines et a mis en évidence une polarisation croissante. C’était également un événement qui a permis aux suprémacistes blancs et aux nationalistes de manifester leurs convictions en public plutôt qu’en ligne.

Le jury a déclaré mardi qu’il ne pouvait pas parvenir à un verdict sur deux allégations de complot fédéral, mais il a rendu des verdicts sur les autres allégations.

La première plainte fédérale pour complot était la plus importante contre les défendeurs car elle alléguait que les défendeurs avaient comploté pour commettre des actes de violence à caractère raciste tandis que la seconde alléguait que les défendeurs avaient eu connaissance d’un complot et n’avaient pas réussi à l’empêcher.

« Nous sommes ravis que le jury ait rendu un verdict en faveur de nos plaignants, leur donnant enfin la justice qu’ils méritent après l’horrible week-end de violence et d’intimidation en août 2017 », ont déclaré les avocats des plaignants, Roberta Kaplan et Karen Dunn.

« Le verdict d’aujourd’hui envoie un message fort et clair que les faits comptent, la loi compte, et que les lois de ce pays ne toléreront pas le recours à la violence pour priver les minorités raciales et religieuses du droit fondamental que nous partageons tous de vivre libres et citoyens égaux. »

Un avocat de la défense a qualifié cela de victoire.

« C’est une situation politiquement chargée. Il va être difficile de mettre 11 personnes d’accord », a déclaré l’avocat Joshua Smith, qui représentait trois accusés. « Je considère qu’un jury suspendu est une victoire, compte tenu de la disparité des ressources. »

Les événements des 11 et 12 août 2017 ont vu des nationalistes et des suprémacistes blancs défiler à Charlottesville et sur le campus de l’Université de Virginie en scandant : « Les Juifs ne nous remplaceront pas », « Vous ne nous remplacerez pas » et « Du sang et de la terre », une phrase évoquant la philosophie nazie sur l’identité ethnique.

La violence – qui a entouré le rassemblement pour protester contre le retrait prévu d’une statue du général confédéré Robert E. Lee – a atteint un crescendo lorsque Fields, qui protestait contre le retrait de la statue, a accéléré sa voiture à travers une foule de contre-manifestants, blessant des dizaines et tuant Heather Heyer, 32 ans.

Certaines des figures les plus en vue de l’alt-right – Jason Kessler, Matthew Heimbach, Richard Spencer et Christopher Cantwell – figuraient parmi les accusés.

Dans un procès civil, les avocats des plaignants n’ont qu’à montrer qu’un défendeur est responsable par une « prépondérance de preuves », ce qui signifie une probabilité de 50,1 % ou plus qu’une allégation soit vraie.

Des millions de dommages et intérêts accordés

Un jury a accordé aux plaignants 11 millions de dollars de dommages-intérêts punitifs dans le cadre d’une plainte pour complot en Virginie. Chaque défendeur est responsable de 500 000 $ chacun. Cinq organisations sont responsables de 1 million de dollars chacune.

Le jury n’a accordé aux demandeurs que 7 $ en dommages-intérêts compensatoires.

En général, les dommages-intérêts compensatoires indemnisent (ou réparent) la partie lésée pour sa perte ou son préjudice. Les dommages-intérêts punitifs sont considérés comme une punition lorsque le comportement du défendeur est jugé particulièrement préjudiciable, par exemple si le défendeur s’est intentionnellement engagé dans une faute intentionnelle.

Pour la quatrième réclamation, les défendeurs Kessler, Spencer, Cantwell, Elliott Kline et Robert « Azzmador » Ray ont été reconnus responsables de dommages punitifs de 200 000 $ chacun. Les demandeurs Natalie Romero et Devin Willis ont reçu 250 000 $ chacun en dommages-intérêts compensatoires.

Dans la même réclamation, le jury a également déclaré James Alex Fields Jr. responsable, mais n’a accordé aucun dédommagement.

Il a également conclu que Fields était responsable de 12 millions de dollars de dommages-intérêts punitifs au total pour les réclamations cinq et six. Les jurés ont accordé 803 277 $ en dommages-intérêts compensatoires à cinq demandeurs pour coups et blessures.

Fields, qui purge plusieurs peines d’emprisonnement à perpétuité, n’a pas témoigné au procès, mais était représenté par un avocat.

Quelques affaires pénales ont résulté des événements entourant le rassemblement – y compris les condamnations fédérales et étatiques de Fields, qui purge plusieurs peines d’emprisonnement à perpétuité pour le meurtre de Heyer – mais il n’y a eu aucun procès à grande échelle d’organisateurs du ministère de la Justice sous Trump ou Administrations Biden.

Le procès civil devant le tribunal fédéral visait à imposer des conséquences à ceux qui ont planifié le rassemblement et Fields pour les personnes qu’il a blessées ou traumatisées lorsqu’il a fait rouler sa Dodge Challenger dans la foule.

Mais même avant le procès, les plaignants avaient gagné à certains égards en raison de l’indignation nationale suscitée par la violence. Richard Spencer a arrêté sa tournée de conférences en public et a qualifié l’affaire de « paralysante financièrement ». Jeff Schoep et Heimbach ont renoncé à la suprématie blanche et ont cessé d’organiser l’activité du pouvoir blanc en public.

Schoep a donné le groupe qu’il a dirigé pendant plus de deux décennies, le Mouvement national-socialiste, à un militant des droits civiques noir qui est décédé peu de temps après. Identity Evropa, l’un des groupes nommés dans la poursuite, a été renommé deux fois sous un nouveau nom avant de se dissoudre.

Quatorze personnes et 10 organisations suprémacistes et nationalistes blanches ont été nommées dans le procès qui a déclenché le procès, mais quelques-unes n’ont pas été impliquées dans les verdicts car elles ne se sont pas présentées au tribunal et ont fait l’objet de jugements par défaut.

Dans les plaidoiries de clôture la semaine dernière, les avocats représentant les plaignants ont déclaré au jury que les accusés se préparaient pour la « bataille de Charlottesville » et que les messages envoyés entre eux et leurs actions après les violences étaient la preuve d’un complot.

Les avocats de la défense et deux accusés de haut niveau qui se représentent eux-mêmes ont rétorqué qu’aucun des plaignants n’avait prouvé que les accusés avaient organisé des violences raciales.

Mark Morales de CNN a rapporté de Charlottesville et Steve Almasy a rapporté et écrit à Atlanta. Aya Elamroussi et Amir Vera de CNN ont contribué à ce reportage.

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