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Le pari historique de Powell : ignorer l’inflation pour créer des emplois

Powell, nouvellement nommé par le président Joe Biden pour un second mandat, décevrait de nombreux progressistes et observateurs de la Fed s’il choisissait de freiner les efforts de la banque centrale pour stimuler l’économie. Mais la pression s’intensifiera également pour que la Fed relève ses taux d’intérêt si les hausses de prix se poursuivent.

« Les grands défis auxquels est confrontée la chaire de la Fed sont : déterminer la nature de cette inflation et de ce moment de l’économie – puis mettre en œuvre un plan face à de nombreux cris », a déclaré Austan Goolsbee, un professeur de l’Université de Chicago qui était l’un des principaux conseillers économiques du président Barack Obama.

Au cours de la semaine dernière, certains démocrates modérés de premier plan ont appelé la Fed à accélérer ses efforts pour réduire son vaste programme d’achat d’obligations, qui vise à maintenir les coûts d’emprunt à un niveau bas, et à envisager de relever les taux plus rapidement qu’elle ne l’avait prévu.

« La banque centrale devrait exprimer une compréhension plus réaliste de l’inflation et raffermir sa politique monétaire en réduisant ses achats d’actifs plus rapidement », a écrit Jason Furman, professeur à Harvard et président du Conseil des conseillers économiques d’Obama, dans le Wall Street Journal. « Ils ont un double mandat. Ils doivent tenir compte de l’inflation même si l’économie n’est pas encore au maximum de l’emploi.

Steven Rattner, également un ancien responsable d’Obama, a écrit que, pour la Fed, « s’attaquer à l’inflation signifiera augmenter les taux d’intérêt, peut-être plus tôt qu’elle ne le juge nécessaire ».

Mais un haut responsable de la Maison Blanche a souligné l’importance de l’engagement de la Fed à ramener l’économie au plein emploi, affirmant que cette position a joué un rôle important dans la décision de Biden de renommer Powell, bien que l’administration souligne l’indépendance politique de la banque centrale.

« Il y a un an, les prévisionnistes disaient qu’il nous faudrait encore deux ans pour atteindre un taux de chômage de 4,6% », a déclaré le responsable. « Nous y sommes, et c’est grâce à la puissance combinée de la politique budgétaire et monétaire. »

La volonté de la Fed d’être patiente face à des hausses de prix agressives est un changement tangible par rapport à la réaction habituelle de la banque centrale au cours des décennies précédentes. Les décideurs ont souvent augmenté les taux d’intérêt au premier signe d’accélération de l’inflation, la stabilité des prix prenant le pas sur le plein emploi comme objectif de la banque centrale. Cette politique a frappé le plus durement les Américains à faible revenu.

Les actions de Powell sur ce front font partie de ce qui l’a conduit – un républicain et ancien investisseur privé – à obtenir le soutien de certains progressistes de premier plan tels que l’ancien secrétaire au Travail Robert Reich et la représentante Pramila Jayapal (D-Wash.), qui dirige le Caucus progressiste du Congrès.

Pourtant, la situation dans laquelle se trouve la Fed est différente de celle à laquelle elle s’attendait lorsqu’elle a adopté la nouvelle politique en août 2020 de rechercher « un emploi large et inclusif ». Dans le cadre de cette politique, la banque centrale a déclaré qu’elle rechercherait en fait une inflation légèrement plus élevée dans la poursuite d’un emploi dit maximal, une décision accueillie avec enthousiasme par les militants qui avaient longtemps poussé la Fed à tenir compte des besoins des personnes à faible revenu.

L’inflation qui afflige l’économie aujourd’hui provient davantage des goulots d’étranglement de la chaîne d’approvisionnement que du type de dynamique saine du marché du travail – où les employeurs ont augmenté les salaires parce que tant de personnes sont déjà employées – que la Fed envisageait.

Les salaires augmentent, mais des millions de personnes qui avaient un emploi avant la pandémie sont au chômage, certaines étant freinées par le manque de garde d’enfants ou la peur de retourner à des emplois publics alors que la pandémie fait toujours rage. La question est maintenant de savoir combien d’entre eux reviendront avant que la Fed ne se sente obligée de relever ses taux en réponse à l’inflation.

« Parce que l’inflation est devenue la principale préoccupation, ils sont moins disposés à tester les limites de l’emploi maximum », a déclaré Derek Tang, économiste chez Monetary Policy Analytics.

Cela a quelques groupes progressistes sur le bord. La Fed Up Campaign, une coalition de groupes syndicaux et communautaires qui a critiqué les tentatives passées de la banque centrale pour anticiper l’inflation, a exhorté la Fed à ne pas perdre de vue ses objectifs en matière d’emploi.

« Les travailleurs ont besoin que la Fed poursuive des politiques macroéconomiques favorables à l’emploi, à la croissance des salaires et à la justice raciale aussi longtemps que les conditions économiques le permettent », a déclaré le groupe dans un communiqué après l’annonce de la renomination de Powell. « Les erreurs de la Fed nous ont donné une » reprise sans emploi « après la dernière récession, et cela ne peut pas arriver cette fois. »

La Fed pourrait avoir de la chance l’année prochaine si la croissance de l’emploi se poursuit au rythme rapide actuel – plus de 1,3 million d’emplois nets ont été ajoutés à l’économie au cours des trois derniers mois. Cela signifie que le pays pourrait atteindre quelque chose qui ressemble à un maximum d’emplois au cours du second semestre de l’année prochaine, lorsque le marché s’attend à ce que des hausses de taux commencent de toute façon.

« La Fed pourrait potentiellement avoir un moment Boucle d’or au premier semestre de l’année prochaine où vous avez toujours une croissance raisonnablement forte, une inflation élevée, mais ayant atteint le plein emploi, cela crée donc les bonnes conditions pour augmenter les taux », a déclaré Dana Peterson, économiste en chef. au Conference Board, une société de recherche commerciale qui publie des indicateurs économiques.

Elle a ajouté que si le projet de loi de dépenses sociales de 1 700 milliards de dollars des démocrates était adopté, cela donnerait un coup de pouce supplémentaire à la croissance et à l’inflation, donnant à la banque centrale encore plus de marge pour rendre les coûts d’emprunt plus élevés sans nuire à l’économie dans son ensemble.

Mais la dernière ligne droite vers un marché du travail abondant pour tous les travailleurs pourrait s’avérer beaucoup plus difficile que la croissance jusqu’à présent. Adam Ozimek, économiste en chef de la plate-forme indépendante Upwork, a déclaré que de nombreuses entreprises revenaient toujours à leurs niveaux d’emploi d’avant la pandémie.

« C’est une croissance facile », a-t-il déclaré, ajoutant que l’économie doit ajouter plus de nouvelles entreprises. « Ce qui vient ensuite est plus difficile. »

La Fed devra également déterminer à quoi ressemble réellement « l’emploi maximum », un objectif qu’elle n’a pas défini. Les modèles économiques de la banque centrale l’ont historiquement identifié comme lorsque la croissance de l’emploi entraîne une accélération de l’inflation, mais ces signaux sont plus difficiles à analyser lorsque les problèmes d’approvisionnement alimentent également les augmentations de prix.

Les responsables de la Fed ont également noté qu’avant que la pandémie ne frappe, le chômage atteignait 3,5% sans déclencher une hausse significative de l’inflation.

« Mon sens de ce que les gens ont considéré [maximum employment] être, c’est revenir aux niveaux d’emploi d’avant la pandémie », a déclaré Nick Bunker, directeur de la recherche économique pour l’Amérique du Nord au Indeed Hiring Lab. Il a ajouté que l’économie pourrait atteindre cette étape l’été ou l’automne prochain. «Mais revenir à la ligne de base d’avant la pandémie est-il nécessairement la même chose que de revenir à un emploi maximal? Je suis sceptique à ce sujet.

Si la Fed est trop impatiente de relever ses taux pour lutter contre l’inflation sans laisser le marché du travail atteindre son plein potentiel, cela pourrait créer un mauvais précédent, a-t-il déclaré.

« Cela pourrait donner l’impression que le dévouement à l’aspect emploi du mandat est moindre qu’il ne l’était en août 2020 lorsqu’ils ont rédigé ce cadre », a déclaré Bunker.

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