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L’éruption volcanique aux Tonga a été la plus forte jamais enregistrée


L’éruption volcanique meurtrière qui a frappé les îles Tonga au début de cette année a été la plus forte jamais enregistrée avec des équipements modernes, a révélé lundi une équipe de scientifiques dirigée par la Nouvelle-Zélande.

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Le volcan sous-marin Hunga-Tonga-Hunga-Ha’apai est entré en éruption à la mi-janvier avec une puissance équivalente à des centaines de bombes atomiques, provoquant un tsunami de 15 mètres de haut.

Trois personnes ont été tuées lors de cette catastrophe qui a entraîné la destruction d’habitations et la rupture du câble de communication reliant l’archipel au réseau Internet. Ce petit pays du Pacifique s’est retrouvé coupé du reste du monde pendant des semaines, ce qui a compliqué les opérations de secours.

Selon une étude réalisée par l’Institut national néo-zélandais de recherche sur l’eau et l’atmosphère, près de 10 km3 de matériaux ont été jetés, soit l’équivalent de 2,6 millions de piscines olympiques. Des débris ont été propulsés à plus de 40 km d’altitude, dans la partie de l’atmosphère appelée mésosphère, au-delà de la stratosphère.

« L’éruption a atteint une hauteur record, c’est la première que nous ayons vue traverser la mésosphère », a déclaré le géologue marin Kevin Mackay.

L’éruption Hunga Tonga-Hunga Ha’apai rivalise avec la catastrophe du Krakatoa de 1883 qui a coûté la vie à des dizaines de milliers de personnes en Indonésie à une époque où les appareils de mesure modernes n’existaient pas.

« Bien que cette éruption ait été importante – l’une des plus importantes depuis le Krakatoa -, la différence est qu’il s’agit d’un volcan sous-marin et cela explique en partie pourquoi il y a eu des vagues de tsunami aussi importantes », a ajouté M. Mackay.

L’équipe de scientifiques a identifié les trois quarts des matériaux projetés lors de l’éruption, le reste étant constitué de débris dispersés dans l’atmosphère.

Selon le géologue, le panache qui s’est élevé au-dessus du volcan contenait près de 2 km3 de particules qui sont restées dans l’atmosphère pendant « des mois, entraînant de magnifiques couchers de soleil » qui ont même été visibles en Nouvelle-Zélande, à plus de 2 000 km des Tonga.

Son équipe a également découvert que le cratère du volcan est maintenant 700 m plus profond.

Les coulées pyroclastiques, formées par des projections volcaniques atteignant 1000°C et une vitesse de 700 km/h, ont transporté des débris du volcan jusqu’au fond marin à au moins 80 km plus loin.

« Mais les coulées pyroclastiques semblent s’étendre au-delà, peut-être jusqu’à 100 km », a déclaré Emily Lane, directrice de recherche de l’équipe.



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