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Les États deviennent avares alors que l’économie aigre draine leurs excédents

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« Nous voulions nous assurer d’être prudents sur le plan budgétaire », a déclaré à l’époque le président de la Chambre, Ron Mariano. « Nous allons être ici quand et si l’économie ralentit, nous allons parler de réductions de postes, de réductions potentielles des budgets. »

C’est la réalité financière à laquelle sont confrontés les gouverneurs et les législateurs à travers le pays: les États autrefois troublés par les fermetures de Covid regorgent désormais d’argent provenant de collectes d’impôts meilleures que prévu et d’infusions d’aide fédérales ponctuelles alors qu’ils regardent la hausse de l’inflation et une économie qui vacille vers une récession.

Après avoir passé le premier semestre de cette année à élaborer des budgets qui ont établi un équilibre prudent entre les dépenses importantes et le renforcement des réserves, l’état des lieux dans le Massachusetts met en évidence les défis financiers que les législateurs et les gouverneurs devront relever lorsqu’ils retourneront dans leurs capitales d’État en 2023 sous potentiellement des conditions budgétaires plus volatiles.

Certains de ces problèmes commencent déjà. Après avoir présenté une image budgétaire en rose qui comprenait un important excédent plus tôt cette année, le bureau du gouverneur démocrate de New York, Kathy Hochul a abaissé ses estimations de revenus plus tôt ce mois-ci et anticipe maintenant des déficits budgétaires plus élevés dans les années à venir. En Californie, la plus grande économie d’État du pays, les recettes fiscales commencent à être inférieures aux projections après avoir enregistré un excédent de près de 100 milliards de dollars plus tôt cette année.

Bien que tous les États ne voient pas des signes de problèmes – des recettes fiscales record au Texas, par exemple, donneront aux législateurs environ 27 milliards de dollars supplémentaires à dépenser lors de leur prochaine session législative – de nombreux législateurs et gouverneurs dépensent des milliards de dollars en pluie- fonds de jour juste au cas où. Ils craignent que l’économie ne s’effondre ou que Washington ne devienne plus hostile aux dons sous le contrôle républicain du Congrès, ou les deux.

« Les États sont à ce point d’inflexion crucial », a déclaré Justin Theal, un responsable du projet de santé budgétaire de l’État de Pew Charitable Trusts, dans une interview. « Ils ont connu beaucoup de bonnes conditions fiscales et économiques. Mais ce chapitre de la politique budgétaire de l’État pourrait bientôt toucher à sa fin.

Rebond de Covid

La pandémie a envoyé la plupart des États en mode panique. Le krach boursier et le quasi-effondrement du tourisme, de l’hôtellerie et d’autres industries clés ont laissé de nombreux trésoriers se demander comment ils paieraient les factures. Mais l’économie s’est rapidement redressée et le Congrès a lancé aux États une bouée de sauvetage sous la forme de deux Covid de plusieurs milliards de dollars colis de secours.

Ces injections de fonds, ainsi que les recouvrements d’impôts meilleurs que prévu, ont signifié que les États ont commencé à enregistrer une croissance record des revenus. Après avoir connu collectivement une baisse de 0,6 % de leurs revenus au cours de l’exercice 2020, les États ont enregistré une croissance annuelle de 16,5 % au cours de l’exercice 2021 – un record, selon l’Association nationale des agents du budget des États.

Les États, de la Californie à la Floride, ont enregistré des excédents budgétaires records, de l’argent qui s’est traduit par des réductions du taux d’imposition sur le revenu l’année électorale, des remises ponctuelles, de nouveaux crédits d’impôt et des suspensions temporaires de la taxe sur l’essence. Alors même que l’inflation commençait à frapper les consommateurs, c’était une aubaine pour les revenus de la taxe de vente des États dans des endroits comme le Texas et New York.

Les États ont également augmenté leurs fonds pour les jours de pluie d’environ 50 % au cours de l’exercice 2021, atteignant 114,6 milliards de dollars de réserves. À la fin de l’exercice 2022, on estimait que les États avaient mis de côté 121 milliards de dollars. Et 46 États s’attendent à disposer maintenant de fonds de réserve plus importants qu’avant la pandémie.

Les responsables sont « dans une meilleure position que jamais pour gérer les écarts budgétaires, comme une récession à venir », a déclaré Theal, qui suit les fonds des jours de pluie pour Pew.

Alors même qu’ils vantaient des plans de dépenses record et des programmes d’allégements fiscaux qui se sont glissés dans les milliards de dollars, les gouverneurs ont abordé leurs processus budgétaires cette année avec prudence.

Prenez la Californie, où le gouverneur démocrate Gavin Newsom a averti les législateurs au printemps qu’il s’opposait aux « dépenses massives et continues » et qu’il voulait canaliser de l’argent dans les réserves et rembourser les dettes. Le plan de dépenses record de 308 milliards de dollars que Newsom a finalement approuvé a été envoyé 9,5 milliards de dollars reversés aux contribuables dans le cadre d’un « allègement de l’inflation » de 17 milliards de dollars forfait. » Il a également augmenté le fonds des jours de pluie de la Californie à 23,3 milliards de dollars – sa limite constitutionnelle.

« Compte tenu de ce que nous avons vu en termes de réduction des programmes même aussi récemment que la récession de Covid-19 il y a deux ans, nous ne voulons plus revoir ce film », a déclaré HD Palmer, porte-parole du département des finances de Californie. .

Cette vigilance financière s’est révélée prémonitoire. Les recettes fiscales de la Californie ont chuté de 2,4 milliards de dollars par rapport aux projections en juin. Un mois plus tard, il est tombé encore 1,3 milliard de dollars en dessous des prévisions. Le département des finances de l’État a attribué les deux manques à gagner à la baisse du produit de l’impôt sur le revenu des particuliers de l’État.

Un rapport du début août du bureau non partisan de l’analyste législatif de l’État, qui conseille les législateurs sur les questions fiscales, a prédit que les recouvrements des «trois grands» impôts de l’État – revenu des particuliers, ventes et sociétés – «sont plus susceptibles qu’improbables de tomber en dessous» ce qui était prévu dans le budget.

Pourtant, dans le même temps, le taux de chômage de la Californie est le plus bas de l’histoire de l’État. Et le nombre d’emplois dans les secteurs à revenu élevé a augmenté de 25 000 par rapport à son niveau d’avant la pandémie.

« Nous nous préparons pour les » inconnues connues «  », a déclaré Somjita Mitra, économiste en chef du département des finances de Californie, dans une interview. «Ce qui est normalement considéré comme une récession et la façon dont les gens se comportent ont été en quelque sorte renversés au cours de cette première récession de Covid. Donc, l’une des choses que je pense être une leçon pour nous depuis lors, c’est de s’attendre à l’inattendu.

Les législateurs californiens sont confrontés à une autre complication financière dans les années à venir – une exigence constitutionnelle, adoptée par les électeurs dans les années 1970, qui limite le montant que l’État peut dépenser pour certains programmes. Avec ce plafond de dépenses en place, les analystes budgétaires prédisent que la Californie pourrait avoir du mal à payer certains services publics comme les soins de santé et le soutien aux personnes âgées dans les années à venir, même si les recettes fiscales restent élevées.

Planifier le pire

New York a commencé son exercice 2022-23 le 1er avril avec un excédent de 2,3 milliards de dollars, permettant aux dirigeants de l’État au cours d’une année électorale d’approuver des dépenses record pour l’éducation, d’augmenter les subventions pour la garde d’enfants, d’offrir des primes aux travailleurs de la santé et d’instituer une coupe temporaire dans le taxe sur l’essence.

Ensuite, l’État a abaissé ses projections de revenus ce mois-ci, citant le bilan causé par l’inflation et une situation budgétaire difficile à venir. Maintenant, après avoir projeté des excédents, l’État estime des déficits qui pourraient atteindre 6,2 milliards de dollars d’ici l’exercice 2027-28.

Mais Hochul, qui brigue un mandat complet en novembre, souligne comment l’État a utilisé une partie de sa manne budgétaire pour constituer son fonds pluvieux afin d’éviter une chute économique. Elle s’est engagée à mettre 15% du budget de fonctionnement de l’État dans des réserves d’ici 2025, ce qui, selon elle, serait le plus élevé de l’histoire de New York.

Dans le Massachusetts voisin, les meilleurs démocrates de la Chambre ne prennent aucun risque.

Baker et la présidente du Sénat Karen Spilka, une démocrate, sont catégoriques sur le fait que l’État peut payer sa facture de développement économique de 3,5 milliards de dollars – y compris la remise de 1 milliard de dollars aux contribuables par le biais de remboursements ponctuels et de réformes du code des impôts – tout en remplissant ses obligations si l’État déclenche la loi de 1986 qui obligerait Beacon Hill à remettre encore plus d’argent dans les poches des gens.

Mais Mariano, le président de la Chambre, insiste sur le fait qu’il serait fiscalement imprudent pour le Massachusetts d’adopter un programme de dépenses de plus de 3 milliards de dollars tout en devant renvoyer près de 3 milliards de dollars aux contribuables. Les législateurs, cependant, ne sauront pas s’ils ont atteint le plafond fiscal tant que les revenus de l’État ne seront pas certifiés en septembre.

« Si nous continuons à avoir des revenus solides, nous pouvons aller de l’avant et répondre à tous les besoins qui ont été identifiés », a déclaré Mariano plus tôt ce mois-ci à la State House. « Mais si l’économie ralentit, ce qui pourrait être le cas, et que nous n’obtenons pas les revenus que nous avons obtenus, nous serions peut-être sages de nous retenir sur certaines de ces choses. »

Joe Spector a contribué aux reportages de New York. Lara Korte a contribué aux reportages de Californie.

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