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Les services de renseignement britanniques mettent en lumière un espion chinois « caché à la vue de tous »
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L’agence britannique de renseignement intérieur, le MI5, subit des pressions politiques pour expliquer pourquoi elle n’a pas alerté plus tôt les législateurs des activités d’un espion chinois présumé, qui, selon les services de sécurité, était « sciemment engagé dans une ingérence politique au Royaume-Uni ».

Les agences de sécurité britanniques ont mis en garde ces derniers mois contre l’augmentation des activités d’espionnage de la Chine dans le pays, mais l’espionne présumée Christine Lee, une mère de deux enfants de 59 ans et conseillère juridique de l’ambassade de Chine, a été autorisée à travailler sans entrave et a même reçu un prix en 2019 du 10 Downing Street.

Selon une rare alerte envoyée jeudi par le MI5 aux autorités de la Chambre des communes, Lee a facilité et acheminé les dons financiers de la Chine aux partis politiques et aux parlementaires et a passé la majeure partie de trois décennies à établir des liens avec des politiciens et des personnalités de haut niveau.

L’alerte du MI5 indique que Lee est un agent du Département du travail du Front uni, un département qui relève directement du Comité central du Parti communiste chinois (PCC). L’alerte indique qu’elle a utilisé les dons financiers pour accéder aux politiciens britanniques et exercer une influence politique. L’un des plus grands bénéficiaires a été le député travailliste Barry Gardiner.

Une image de l’alerte du MI5 concernant Christine Ching Kui Lee.

Vendredi, le porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, Wang Wenbin, a démenti ces allégations.

« La Chine a toujours adhéré au principe de non-ingérence dans les affaires intérieures des autres pays », a-t-il déclaré lors d’un point de presse à Pékin. « Nous n’avons pas besoin et ne nous engagerons pas dans des activités dites d’interférence. Certaines personnes ont peut-être regardé trop de films ‘007’, ce qui entraîne trop d’associations inutiles. »

L’ambassade de Chine en Grande-Bretagne a déclaré que les accusations portées contre Lee faisaient partie d’une campagne de « diffamation et d’intimidation contre la communauté chinoise au Royaume-Uni ».

Entre 2015 et 2020, le cabinet d’avocats de Lee, basé dans la ville anglaise de Birmingham, a fait don à lui seul de 900 000 $ à Gardiner pour le fonctionnement de son bureau. Le législateur travailliste a employé l’un des fils de Lee dans son bureau privé. Gardiner a déclaré à un radiodiffuseur londonien que Christine Lee demanderait son avis sur « qui était en haut et qui était en bas en politique ».

Et dans un communiqué, le législateur britannique a déclaré qu’il était « en liaison avec nos services de sécurité depuis plusieurs années » à propos de Lee et avait correctement signalé tous les dons. Gardiner a été pendant un certain temps le principal porte-parole du Labour sur l’énergie et le changement climatique et sur le commerce international. Il a généralement adopté des positions pro-Pékin et a soutenu la construction d’une centrale nucléaire controversée en Grande-Bretagne en partenariat avec une société énergétique appartenant à l’État chinois.

Mais il n’y a eu aucune suggestion des autorités britanniques d’irrégularité de sa part. Gardiner a déclaré que le MI5 l’avait informé qu’il n’y avait aucune information montrant que le fils de Lee, Daniel Wilkes, « était au courant ou complice des activités illégales de sa mère ».

Après avoir reçu un avertissement du MI5, Lindsay Hoyle, présidente de la Chambre des communes, a alerté les parlementaires jeudi, affirmant que Lee « s’est engagé dans des activités d’ingérence politique au nom du Parti communiste chinois, ciblant des membres ici au Parlement et des entités politiques associées ». Il a déclaré que le MI5 l’avait informé que Lee avait masqué l’origine des dons qu’elle avait fait aux parlementaires en service et en herbe.

Né en Chine, Lee s’est installé dans les Midlands anglais dans les années 1980 et a créé un cabinet d’avocats prospère avec son bureau principal à Birmingham et des succursales dans le quartier chinois de Londres, à Pékin, à Hong Kong et à Guangzhou. On pense qu’elle est une citoyenne britannique naturalisée.

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Une capture d’écran du site Web de Christine Lee & Co Solicitors le 14 janvier 2022.

Damian Hinds, le ministre de la Sécurité, a déclaré vendredi qu’il y aurait un examen pour examiner comment Lee a réussi à forger des liens avec des personnalités de l’establishment. Hinds a déclaré que l’incident montrait la manière dont les pays hostiles tentaient d’interférer avec la politique britannique.

« Vous avez des opérateurs qui se spécialisent pour essayer, vous savez, de trouver des moyens d’accéder à des postes influents et de travailler de toutes sortes de manières différentes », a-t-il déclaré à Sky News.

Hinds a ajouté: « C’est une histoire, un incident, un élément sur la façon dont d’autres États peuvent chercher à influencer notre pays de différentes manières, dont l’une est l’ingérence politique, et l’une des façons de le faire est de fournir des financements. »

Iain Duncan Smith, un ancien chef du parti conservateur, a appelé à un examen plus large pour examiner pourquoi les législateurs n’ont pas été avertis beaucoup plus tôt par les services de sécurité au sujet de Lee, qui fait des dons aux politiciens britanniques depuis 17 ans.

« Pourquoi, au nom du ciel, un tel agent est-il autorisé dans ce pays ? » a-t-il demandé jeudi à la Chambre des communes.

Les responsables britanniques affirment que Lee était soupçonné de chercher à influencer plusieurs députés, quelles que soient leurs affiliations partisanes. Plusieurs législateurs, y compris des hauts responsables, des partis conservateur, travailliste et libéral-démocrate ont reçu des dons et elle a eu accès à une succession de premiers ministres britanniques. En 2019, elle a reçu un prix Points of Light de la première ministre de l’époque, Theresa May, pour son travail au nom de la communauté anglo-chinoise. Le prix a été annulé jeudi.

Avocat d’âge moyen, à lunettes et respecté, Lee apparaîtrait à première vue comme un improbable espion. Mais les responsables du renseignement britannique disent que son espionnage était un cas d’école de trafic d’influence, faisant appel à des sympathisants et identifiant des recrues potentielles.

« Les gens pensent que l’espionnage est un truc glamour à la James Bond », a déclaré un officier du renseignement britannique en service à VOA. « Mais le rôle de Lee n’était pas de voler des secrets d’État et militaires, mais de s’infiltrer dans les cercles politiques et commerciaux de manière utile aux objectifs de politique étrangère de la Chine et d’ouvrir des voies d’influence », a-t-il ajouté.

« C’est un cas classique d’espionne se cachant à la vue de tous », a-t-il ajouté.

Certes, Lee n’était pas discret. Elle était une figure familière du parlement britannique et elle ne cachait pas ses relations de haut niveau avec l’establishment politique chinois. Son cabinet d’avocats a conseillé l’ambassade de Chine et elle a été photographiée aux côtés du président chinois Xi Jinping.

En décembre, Richard Moore, chef du MI6, l’agence de renseignement étrangère britannique, a déclaré que la montée en puissance de la Chine était la « plus grande priorité » de ses officiers. Il a averti que Pékin augmentait ses activités d’espionnage et se concentrait sur les politiciens et les employés du gouvernement et ceux employés dans les industries et les universités qui pourraient être utiles au PCC.

« Ils surveillent et tentent également d’exercer une influence indue sur la diaspora chinoise », a-t-il déclaré.


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