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L’ESA sélectionne son premier « parastronaute » pour stimuler la diversité dans l’espace


L’Agence spatiale européenne est entrée dans l’histoire en sélectionnant un amputé qui a perdu sa jambe dans un accident de moto pour faire partie de son nouveau groupe d’astronautes – un bond en avant vers son ambition pionnière d’envoyer une personne handicapée physique dans l’espace.

John McFall, un Britannique de 41 ans qui a perdu sa jambe droite à l’âge de 19 ans et a participé aux Jeux paralympiques, a qualifié sa sélection à la réponse de l’Europe à la NASA de « véritable tournant et marque dans l’histoire ».

« L’ESA s’est engagée à envoyer un astronaute avec un handicap physique dans l’espace… C’est la première fois qu’une agence spatiale s’efforce de se lancer dans un projet comme celui-ci. Et cela envoie un message vraiment très fort à l’humanité », a-t-il déclaré.

Le parastronaute nouvellement créé rejoint cinq astronautes de carrière dans la sélection finale dévoilée lors d’une conférence de presse à Paris mercredi – la conclusion de la première campagne de recrutement de l’agence en plus d’une décennie visant à apporter de la diversité aux voyages spatiaux.

La liste comprenait également deux femmes : la Française Sophie Adenot et la Britannique Rosemary Coogan, nouvelles ambassadrices d’une autre section sous-représentée des astronautes européens.

À l’échelle mondiale, 65 des plus de 560 personnes qui ont exploré l’espace sont des femmes, la plupart américaines.

Mais la liste de mercredi ne comprenait aucune personne de couleur. La campagne d’embauche n’abordait pas spécifiquement la diversité ethnique mais, à l’époque, soulignait l’importance de «représenter toutes les composantes de notre société».

McFall suivra un chemin différent de celui de ses collègues astronautes car il participera à une étude de faisabilité révolutionnaire explorant si le handicap physique nuira aux voyages dans l’espace. C’est une terre inconnue puisqu’aucune grande agence spatiale occidentale n’a jamais envoyé de parastronaute dans l’espace, selon l’ESA.

L’étude de faisabilité, qui durera deux à trois ans, examinera les obstacles de base pour un parastronaute, y compris l’impact d’un handicap physique sur la formation à la mission et si des modifications des combinaisons spatiales et des avions sont nécessaires, par exemple.

Les 22 membres européens de l’ESA ont également annoncé leur engagement envers les «ambitions spatiales» avec une augmentation du budget de 17% – représentant un peu moins de 17 milliards d’euros au cours des trois prochaines années. Il financera des projets aussi divers que la lutte contre le changement climatique ou l’exploration de Mars.

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