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Marcus Smith mérite de rester au cœur de la «Nouvelle-Angleterre» pour le blockbuster Six Nations
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n contraste frappant avec le tarif maussade d’il y a 12 mois, ce mois de novembre a été déterminant pour le rugby international. Il n’y avait aucun écho des voix des joueurs dans les stades vides, et le rugby était également méconnaissable.

Le dernier week-end a clôturé un mois triomphal pour l’hémisphère nord sur le sud. Samedi était la première fois depuis 19 ans que la Nouvelle-Zélande, l’Australie et l’Afrique du Sud perdaient toutes le même jour, avant que l’Irlande n’humilie l’Argentine dimanche également. Ce résultat en a fait le premier week-end où toutes les Six Nations ont enregistré une victoire, jamais.

Tout au long du mois, l’Angleterre, l’Irlande et la France étaient toutes invaincues, décrochant chacune un scalp de déclaration; le champion du monde des Springboks, dans le cas de l’Angleterre ; les All Blacks pour les deux autres. L’Écosse, l’Angleterre et même le Pays de Galles, qui ont enduré un mois meurtri, ont tous battu l’Australie.

Ce ne devrait peut-être pas être une surprise que les pouvoirs de l’hémisphère sud se soient affaiblis. L’Afrique du Sud, en particulier, est dans une bulle depuis des mois, disputant 13 tests depuis le 2 juillet. La Nouvelle-Zélande a été fouettée pour deux matches supplémentaires, ajoutés au calendrier uniquement pour des raisons financières, les samedis d’octobre successifs, à Washington et au Pays de Galles.

L’Australie semblait avoir franchi un cap dans le championnat de rugby avant qu’une série de retraits influents ne la laisse en sous-effectif en Europe. Tous les trois reviendront mieux.

Pourtant, il est impossible de partir sans le sentiment qu’un Six Nations pour les âges se trouve juste au coin de la rue. La France continue de construire vers 2023, et l’Irlande a l’air d’une vraie force (trois matchs en Nouvelle-Zélande l’été prochain le testeront).

Le Pays de Galles est le champion en titre et l’Écosse a toujours l’air d’être une force. Et puis il y a l’Angleterre. Ils ont l’air les plus rafraîchis et différents depuis les Six Nations. Et étant donné qu’ils ont terminé cinquièmes, ils en avaient besoin.

Le développement par Eddie Jones d’une équipe jeune qui a perdu la finale de la Coupe du monde 2019 face à une nouvelle équipe pour concourir en 2023 a été fascinant. Pour deux campagnes des Six Nations, il a à peine fait un changement significatif. Ensuite, les Lions ont offert un été discret au cours duquel de grands noms étaient absents et de nouveaux joueurs pouvaient être saignés. À l’automne, Jones a combiné les deux pour une Nouvelle-Angleterre.

Le sentiment est que Jones aurait considéré la campagne comme un succès, que le coup de pied décisif de Marcus Smith ait traversé les poteaux ou non samedi. Mais le fait qu’il l’ait fait rend beaucoup plus facile de réfléchir positivement.

La défaite contre les Springboks aurait été plus écoeurante, étant donné que l’Angleterre a plutôt bien joué, a marqué trois très beaux essais et était en sous-effectif dans les domaines vitaux, notamment la première ligne, et ils n’ont obtenu que quelques minutes de Manu Tuilagi, ce qui a changé le forme de leur ligne de dos. Ils ont divulgué des pénalités bottables à un rythme alarmant, mais il y avait beaucoup à savourer. Gagner un match comme celui-là demande de la résilience.

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