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Mikhaïl Gorbatchev, dernier dirigeant soviétique, décède à 91 ans

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Mikhaïl Gorbatchev, qui a présidé à la disparition de l’Union soviétique et a aidé à mettre fin à des décennies de peur de la guerre froide, a remporté un prix Nobel de la paix et l’inimitié durable de millions de Russes amers face au chaos déclenché par l’effondrement du plus grand pays du monde, est décédé à 91 ans.

L’hôpital clinique central de la périphérie de Moscou a déclaré à l’agence de presse d’État Tass que Gorbatchev est décédé mardi soir « des suites d’une maladie grave et prolongée ».

Né dans un coin rural de Russie moins de 15 ans après la révolution bolchevique de parents dont les familles étaient des paysans, Gorbatchev est devenu l’une des figures les plus influentes du XXe siècle, recueillant des distinctions mondiales pour son rôle dans la réduction de la menace d’une apocalypse nucléaire. et en libérant des millions de personnes de l’oppression soviétique dans son pays et au-delà.

DOSSIER – L’ancien président soviétique Mikhaïl Gorbatchev assiste au défilé marquant l’anniversaire de la Seconde Guerre mondiale à Moscou, le 9 mai 2017.

Tout aussi remarquable, il a été la cible du mépris de millions de Soviétiques qui l’ont blâmé pour les bouleversements économiques et sociaux qui ont accompagné l’effondrement du pays et pour la perte d’un puissant empire qui s’étendait sur 11 fuseaux horaires.

C’était le paradoxe de Gorbatchev : aimer et détester un processus qu’il a mis en branle et dont peu prévoyaient l’issue ultime. C’est le résultat que le président russe Vladimir Poutine, qui est arrivé au pouvoir moins d’une décennie après la démission de Gorbatchev et qui est toujours au Kremlin aujourd’hui, a un jour qualifié la « plus grande catastrophe géopolitique » du XXe siècle.

Gorbatchev a clairement indiqué qu’il n’avait jamais voulu faire tomber le pays, répétant presque comme un mantra que « l’union aurait pu être préservée ».

Mais malgré des revirements occasionnels, il s’est finalement rangé du côté des forces de changement qu’il a contribué à déclencher. Et rétrospectivement, une douzaine d’années après la fin de l’Union soviétique, Gorbatchev a insisté sur le fait que ces changements importants étaient le résultat d’une décision consciente et très personnelle.

« D’autres personnes auraient pu [come into office] et ils n’auraient peut-être rien fait pour mettre le pays sur la voie d’un développement humain, libre et démocratique », a-t-il déclaré dans une interview à RFE/RL en 2003.

Des débuts modestes

Dans tous les cas, Gorbatchev se classera aux côtés de personnalités du XXe siècle telles que Winston Churchill, Mahatma Gandhi, Nelson Mandela, Josef Staline et Mao Zedong – des dirigeants qui ont changé le destin des nations et ont eu un impact profond sur la vie de millions de personnes.

Mikhaïl Gorbatchev, dernier dirigeant soviétique, décède à 91 ans

DOSSIER – Le dirigeant soviétique de l’époque, Mikhaïl Gorbatchev, puis le dirigeant cubain Fidel Castro, saluent depuis une voiture à toit ouvert alors qu’elle traverse la place de la Révolution à La Havane, le 2 avril 1989.

Né le 2 mars 1931 dans une famille pauvre de Privolnoye, un village de la région de Stavropol, dans le sud de la Russie, Gorbatchev a grandi au milieu des immenses bouleversements qui ont secoué l’Union soviétique au cours des deux premières décennies de sa vie : collectivisation, « Grande Terreur » de Staline, » et la Grande Guerre patriotique, car la Seconde Guerre mondiale est surtout connue en Russie.

À environ 21 ans, il a rejoint le Parti communiste tout en étudiant le droit à l’Université d’État de Moscou en 1952.

Après avoir épousé sa camarade de classe Raisa Titorenko, Gorbatchev est retourné dans le sud de la Russie, où il a commencé à gravir les échelons de la bureaucratie communiste régionale, spécialisée dans l’agriculture.

En 1970, il avait atteint le sommet de la hiérarchie du parti à Stavropol.

« L’Etat est là pour servir le peuple »

En 1980, Gorbatchev a été nommé membre à part entière du Politburo du Parti communiste à Moscou.

À la surprise de nombreux observateurs du Kremlin et de citoyens soviétiques, il a presque immédiatement commencé à appeler à la réforme, épousant des doctrines jumelles qui deviendraient synonymes pour son temps : « glasnost » (ouverture) et « perestroïka » (restructuration).

« L’Etat est là pour servir le peuple », a-t-il dit. « Le peuple n’est pas là pour servir l’État.

Ce serait, selon Gorbatchev, le nouveau principe directeur.

Mikhaïl Gorbatchev, dernier dirigeant soviétique, décède à 91 ans

DOSSIER – Mikhail Gorbachev avec sa femme, Raisa, salue avant de monter à bord d’un avion au départ de l’aéroport John F. Kennedy de New York, décembre 1988.

Gorbatchev et Raisa ont apporté un nouveau style au Kremlin, voyageant à travers l’URSS et à l’étranger, plongeant dans la foule et menant des discussions impromptues dans la rue.

Un assouplissement des réglementations économiques a entraîné la renaissance des petites entreprises, des cafés et des restaurants pour la première fois depuis la nouvelle politique économique de Lénine dans les années 1920. Une levée partielle de la censure a conduit à une renaissance de la vie culturelle. Les revues littéraires publient des auteurs auparavant interdits et les théâtres mettent en scène des productions toujours plus audacieuses.

La catastrophe de la centrale nucléaire de Tchernobyl en Ukraine en 1986 a forcé une direction réticente à autoriser une plus grande liberté d’expression et d’information. Le gouvernement a commencé à libérer des prisonniers politiques, notamment Andrei Sakharov, le physicien qui a conçu les armes nucléaires et a ensuite fait campagne contre elles, ce qui a entraîné son exil interne de 1980 à 1986.

Gorbatchev a appelé à la fin de la course aux armements et il a amélioré les relations avec Washington, aidant à éliminer des milliers d’ogives qui menaçaient l’Europe de destruction en signant le traité sur les forces nucléaires à portée intermédiaire (INF) avec le président américain Ronald Reagan en 1987. En 1989, il a mis fin à la guerre soviétique en Afghanistan, commencée 10 ans plus tôt sous Leonid Brejnev.

Fin d’un empire

Mais tout n’allait pas bien dans l’empire. En 1989, ce qui avait commencé comme un effort de réforme de l’économie et de la politique étrangère de l’Union soviétique avait précipité une crise dans l’industrie et encouragé les cris d’autodétermination qui allaient bientôt engloutir toute la région.

Gorbatchev a largement sous-estimé le degré de déclin économique. Les pénuries d’articles ménagers et de denrées alimentaires de base augmentaient et les conservateurs au sein du Parti communiste devenaient de plus en plus virulents dans leurs critiques de sa direction.

Il n’avait pas non plus compté sur le fait qu’une plus grande liberté attiserait les forces du nationalisme.

Mikhaïl Gorbatchev, dernier dirigeant soviétique, décède à 91 ans

DOSSIER – La chancelière allemande Angela Merkel, à droite, et l’ancien président de l’Union soviétique Mikhaïl Gorbatchev, à gauche, discutent en traversant le pont Bornholmer à Berlin lors des célébrations marquant le 20e anniversaire de la chute du mur de Berlin, le 9 novembre 2009.

En octobre 1989, lors d’une visite à Berlin-Est pour marquer le 40e anniversaire de la création de la République démocratique allemande, Gorbatchev a signalé que Moscou n’essaierait pas de revenir en arrière.

Un mois plus tard, le mur de Berlin tombe.

« Nous avons renoncé à prétendre avoir le monopole de la vérité », a déclaré Gorbatchev quelques semaines plus tard, dans un discours prononcé à Rome la veille d’une rencontre historique avec le pape Jean-Paul II. « Nous ne pensons plus que ceux qui ne d’accord avec nous sont des ennemis.

‘Liberté de choix’

En 1990, Gorbatchev a reçu le prix Nobel de la paix pour sa contribution à la réduction des tensions Est-Ouest, mais il a eu peu de temps pour réfléchir à son exploit. Bien que fêté à travers l’Europe et le reste du monde, il a continué à faire face à des troubles croissants chez lui.

Le 4 août 1991, Gorbatchev partit avec sa famille pour ses vacances annuelles en Crimée sur la mer Noire, dans l’intention d’achever une nouvelle version d’un traité d’union visant à maintenir l’URSS unie alors que la force centrifuge la séparait.

Le 18 août, son chef de cabinet, accompagné d’un groupe de hauts fonctionnaires, est arrivé à la datcha présidentielle de Foros. Ils ont exigé que Gorbatchev signe un décret déclarant l’état d’urgence ou démissionne. Gorbatchev a refusé de faire non plus. Les fonctionnaires ont confisqué les codes nécessaires pour lancer les armes nucléaires de l’Union soviétique. Gorbatchev et sa famille étaient, en effet, assignés à résidence.

Mikhaïl Gorbatchev, dernier dirigeant soviétique, décède à 91 ans

DOSSIER – Sur cette photo du 19 août 1991, Boris Eltsine, au premier plan à gauche, à l’époque président de la république constituante russe au sein de l’Union soviétique, s’adresse à une foule debout au sommet d’un char devant le bâtiment du gouvernement russe.

La télévision d’État a annoncé l’imposition d’un état d’urgence « à partir de 16 heures, heure de Moscou, le 19 août 1991 », affirmant qu’il répondait « aux demandes de larges couches de la population pour les mesures les plus décisives pour empêcher la société de glisser vers un catastrophe nationale ».

Trois jours plus tard, le coup d’État a échoué, grâce à l’incompétence des comploteurs et à la résistance manifestée par le dirigeant politique naissant de la Russie, Boris Eltsine, et des foules de citoyens qui sont descendus dans les rues pour s’opposer à la tentative de prise de contrôle.

« Une direction différente »

Dans les mois qui ont suivi, d’autres républiques ont déclaré leur indépendance vis-à-vis de Moscou. Le 8 décembre, Eltsine, avec les dirigeants de la Biélorussie et de l’Ukraine, a signé des accords proclamant la fin de l’Union soviétique et annonçant la création d’une nouvelle entité appelée la Communauté des États indépendants (CEI).

Gorbatchev est resté au Kremlin quelques semaines de plus, mais le pouvoir lui avait échappé. Le 25 décembre, il a démissionné – démissionnant de la tête d’un pays qui avait effectivement cessé d’exister.

Mikhaïl Gorbatchev, dernier dirigeant soviétique, décède à 91 ans

Le président russe Vladimir Poutine écoute l’ancien président de l’Union soviétique Mikhaïl Gorbatchev lors d’une conférence de presse à Schleswig, en Allemagne, le 21 décembre 2004.

En 1991, il a fondé la Fondation Gorbatchev dans le but de maintenir une voix dans les affaires russes. En 1996, il s’est présenté à la présidence mais s’est classé septième sur 10, avec 0,5% des voix. Plus tard, il est devenu un critique occasionnel de Poutine, à qui Eltsine a remis la présidence le dernier jour de 1999.

Gorbatchev était une voix approbatrice pour certaines des actions les plus controversées de Poutine sur la scène internationale, y compris la saisie par Moscou en 2014 de la péninsule ukrainienne de Crimée. Suggérant qu’il considérait l’annexion en termes d’intérêts nationaux de la Russie, il a déclaré aux médias qu’il aurait agi « de la même manière » s’il avait eu le choix.

Cependant, il a continué à critiquer de nombreuses politiques intérieures répressives de Poutine et s’est opposé à la décision de Poutine de revenir à la présidence en 2012, lorsque Dmitri Medvedev s’est avéré avoir été un remplaçant après quatre ans de allusion à la réforme. En 2013, Gorbatchev a déclaré que « la politique se transforme de plus en plus en une démocratie d’imitation ».

Gorbatchev a également sévèrement critiqué les États-Unis, blâmant largement Washington pour ses mauvaises relations en l’accusant de ne pas avoir développé de bonnes relations avec la Russie après l’effondrement soviétique.

Dans des positions reprises ou faisant écho à celles de Poutine, il a accusé les États-Unis de se réjouir de leur statut de seule superpuissance mondiale et a fustigé l’expansion vers l’est de l’OTAN. Il s’est opposé au bombardement de la Yougoslavie par l’OTAN en 1999 et à l’invasion américaine de l’Irak en 2003. Il a critiqué la décision du président américain Donald Trump en 2018 de se retirer du traité INF, qu’il avait négocié et signé avec Reagan en 1987, comme « n’étant pas l’œuvre d’un grand esprit. »

Gorbatchev, malade, qui a eu 91 ans une semaine après l’invasion de l’Ukraine par la Russie en février, avait fait peu de commentaires publics, à propos de la guerre en Ukraine ou de quoi que ce soit d’autre.

Jeremy Bransten de RFE/RL a contribué à ce rapport.

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