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Opinion: Après leurs débuts pandémiques, les vaccins à ARNm ne font que commencer

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CNN

Beaucoup pensent que les désormais célèbres vaccins à ARNm ont vu le jour en un clin d’œil, à une vitesse fulgurante, au milieu d’une pandémie mortelle. Mais pour Drew Weissman, qui, avec son partenaire de recherche Katalin Karikó, est crédité d’avoir développé la plate-forme qui a rendu possible les vaccins à ARNm qui sauvent des vies, la technologie de l’ARN tardait à venir.

Weissman, 63 ans, a grandi à Lexington, Massachusetts, avant de fréquenter l’Université Brandeis, puis d’obtenir un doctorat et un diplôme de médecine de l’Université de Boston. Il a finalement décroché une bourse dans le laboratoire du Dr Anthony Fauci à l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses, où il a passé la majeure partie des années 90 à rechercher des cellules dendritiques, un acteur biologique clé dans le démarrage de la réponse immunitaire du corps. Ainsi, lorsqu’il s’est retrouvé à l’Université de Pennsylvanie en 1997, la question de savoir comment renforcer le système immunitaire humain brûlait déjà dans son esprit.

Puis, le hasard est intervenu. Weissman est tombé sur Karikó, biochimiste à l’université, alors qu’il attendait à la machine Xerox que des articles soient photocopiés. Ils ont commencé à parler de leur intérêt commun pour la recherche. Karikó, originaire de Hongrie, avait passé des décennies à rechercher l’ARN messager – le manuel d’instructions biologiques pour la production de protéines dans les cellules humaines – et était convaincu du potentiel qu’il représentait pour la thérapeutique humaine.

Juste comme ça, une équipe de rêve scientifique a été formée.

Leurs recherches, cependant, ont été une bataille difficile. Pendant des années, les expériences de Weissman et Karikó sur l’ARN se sont soldées par un échec. Le problème clé : l’ARN provoquait une réponse immunitaire qui rendait leurs souris de laboratoire malades. Mais en 2005, avec peu de soutien de la part de la communauté scientifique, le duo a fait une percée. Ils ont réalisé qu’en modifiant l’ARN, cela renverserait la détection par les cellules immunitaires et que les protéines que le corps synthétise à partir de l’ARN entraîneraient le système immunitaire à reconnaître un envahisseur étranger spécifique. Avec cet ARN modifié, les souris ne sont plus tombées malades et ont montré l’immunité que Weissman et Karikó avaient espérée.

Ainsi, lorsque la pandémie de Covid-19 a frappé, cela n’a pas pris longtemps – juste le temps nécessaire pour séquencer le génome du virus SARS-CoV-2, créer l’ARNm basé sur cette séquence et envoyer le produit final via le régulateur processus – pour qu’un vaccin à ARNm Covid-19 sûr et efficace soit approuvé pour utilisation.

Depuis lors, des millions de vies ont été sauvées grâce aux vaccins. Le Covid-19 est toujours une menace, mais les Américains vaccinés et boostés ont largement pu retrouver un rythme de vie normal.

Partout dans le monde, cependant, la vie a semblé très différente. La Chine a résisté à l’utilisation de vaccins à ARNm occidentaux, s’appuyant plutôt sur sa politique zéro Covid de verrouillages stricts et de contrôles Covid pour essayer d’empêcher le virus de se propager à l’intérieur de ses frontières. Cette politique a récemment déclenché des manifestations sans précédent parmi les citoyens chinois et, par conséquent, mercredi, le gouvernement chinois a publié d’importantes révisions de sa politique restrictive et finalement infructueuse de zéro Covid.

Les protestations contre les restrictions de Covid se sont propagées à travers la Chine fin novembre alors que les citoyens descendaient dans la rue pour exprimer leur colère.

L’assouplissement de la politique chinoise peut être annoncé comme une victoire, mais c’est une victoire qui pourrait avoir un coût élevé. Fin novembre, 90% de la population chinoise avait reçu deux doses d’un vaccin contre le Covid-19, tandis que seulement 66% environ des personnes de plus de 80 ans avaient reçu deux doses, selon des responsables chinois. De plus, les vaccins disponibles pour les citoyens chinois utilisent un virus SARS-CoV-2 inactivé et sont pâles par rapport à leurs homologues à ARNm qui sont approuvés aux États-Unis, explique Weissman.

Mais maintenant, semble-t-il, la Chine reconnaît la promesse des vaccins à ARNm ; il serait sur le point d’en avoir un, fabriqué dans son propre pays, dont l’utilisation est approuvée. Si cette approbation arrive bientôt, elle pourrait délivrer la nation de ses troubles pandémiques.

Cette interview a été modifiée pour plus de longueur et de clarté :

CN : Pouvez-vous expliquer comment fonctionne un vaccin à ARNm ? Que se passe-t-il dans le corps après que quelqu’un a reçu une injection d’ARNm ?

Weisman : Dans un vaccin à ARNm, l’ARNm agit comme une sorte d’intermédiaire. Dans nos cellules, l’ADN contient tous les codes des protéines dont nous avons besoin pour vivre. L’ARN messager fait une copie de l’un de ces codes et l’amène à une machine appelée ribosome qui lit le code de l’ARNm et produit une protéine à partir de celui-ci.

Un vaccin ARNm Covid-19 fournit les codes d’une partie du virus SARS-CoV-2 appelée protéine de pointe. Les ribosomes lisent le code du vaccin ARNm et créent la protéine de pointe du virus à partir de celui-ci – et le système immunitaire du corps commence à le reconnaître et à créer des anticorps pour y répondre. Ensuite, si le vrai virus est introduit dans le système, le corps reconnaîtra sa protéine de pointe et aura déjà accumulé les anticorps nécessaires pour le combattre.

CN : Quels ont été les plus grands défis liés au développement de la plateforme de vaccins à ARNm ?

Weisman : Les barrages routiers ont commencé 25 ans avant que la pandémie ne frappe. À l’époque, tout le monde pensait que l’ARNm n’était pas une bonne thérapeutique et que c’était un gaspillage de ressources pour faire de la recherche. Le soutien et le financement ont été les principaux obstacles que nous avons rencontrés. Nous avons finalement obtenu un financement, mais même après cela, il a fallu des années avant que les gens commencent à penser : « Oh, attendez une minute, l’ARN pourrait en fait être utile ! »

CN : Lorsque la communauté scientifique était sceptique quant à l’investissement dans la recherche sur l’ARN, qu’est-ce qui vous a empêché d’y renoncer ?

Weisman : La raison pour laquelle je m’y suis tenu était le potentiel que je pensais que l’ARN avait. Lorsque vous devez fabriquer un nouveau vaccin pour une nouvelle maladie en utilisant des virus vivants, c’est une énorme quantité de travail. Mais l’ARN est simple. C’est plug-and-play. Vous prenez n’importe quelle protéine contre laquelle vous voulez créer une réponse immunitaire, vous en faites de l’ARN, vous la collez dans des lipides et vous avez terminé. C’était une plate-forme simple qui pouvait être utilisée de manière urgente si un nouveau virus apparaissait soudainement. Nous pensions qu’il serait utilisé contre une pandémie de grippe, mais lorsque Covid a frappé, le vaccin était prêt à partir.

J’ai également pensé qu’en plus des vaccins, nous pourrions être en mesure de fournir des protéines thérapeutiques et d’éditer des gènes avec de l’ARN. Il y avait tellement de potentiel que nous avons estimé que les inconvénients devaient être traités et résolus. Et c’est pourquoi nous y sommes restés fidèles pendant tant d’années.

CN : Voyez-vous un avenir dans lequel nous nous tournerons vers les thérapies à base d’ARN pour traiter ou prévenir des choses comme la grippe, les cancers ou les maladies auto-immunes ?

Weisman : Nous nous tournons maintenant vers l’ARN pour plus que de simples vaccins. Il existe des traitements en cours pour une variété de maladies, y compris le VIH, la grippe, le paludisme et d’autres. Et il y a des essais cliniques en cours utilisant l’ARN pour traiter le cancer. Nous verrons probablement aussi des essais cliniques pour des thérapies à base d’ARN pour les maladies auto-immunes. Donc, c’est devenu le grand public, et les gens le considèrent comme une nouvelle thérapie potentielle.

Je parle également avec des institutions qui traitent des maladies génétiques qui n’affectent que 200 personnes. Il y a une si petite population touchée qu’aucune compagnie pharmaceutique, et très peu d’universitaires, ne s’intéressent à la recherche. Mais il est possible que l’ARN soit la clé du traitement de ces maladies car au lieu de devoir réinventer la thérapie génique pour chaque maladie, nous pouvons utiliser la plateforme d’ARN que nous avons déjà développée et brancher facilement différentes maladies. Nous n’avons pas à dépenser 100 millions de dollars en recherche pour créer un nouveau traitement.

CN : Que doit faire le monde pour mieux utiliser les technologies de l’ARN pour lutter contre les maladies à l’avenir ?

Weisman : Nous devons développer l’infrastructure pour mettre de nouveaux médicaments, de nouveaux vaccins, de nouvelles thérapies à la disposition du monde. J’ai travaillé avec de nombreux pays à revenu faible ou intermédiaire pour les aider à développer des thérapies à base d’ARN. Prenez la Thaïlande : grâce au soutien de son gouvernement et à des dons caritatifs, la Thaïlande a pu financer le développement d’un vaccin à ARNm, qui est actuellement en cours d’essais cliniques et pourrait être distribué dans toute l’Asie du Sud-Est.

Et il n’y a pas que les vaccins Covid. Si les pays disposent de l’infrastructure nécessaire pour produire des thérapies à base d’ARN, ils pourraient potentiellement protéger leur population contre certaines des plus grandes maladies infectieuses. Donc, la chose la plus importante est de construire l’infrastructure là où elle est nécessaire.

CN : Que pensez-vous de l’approche zéro Covid de la Chine ? Pensez-vous que la Chine a rendu un mauvais service à ses citoyens en ne mettant pas à leur disposition des vaccins à ARNm ?

La Chine s'est appuyée sur une politique de verrouillages stricts et de contrôles Covid pour essayer d'empêcher le virus de se propager à l'intérieur de ses frontières.

Weisman : Au départ, je pense que la Chine a adopté la bonne approche, qui était de se confiner pour éviter de transmettre le Covid-19. Et cela a fonctionné au début. Le problème est qu’une fois que les vaccins sont devenus disponibles, la Chine n’a alors donné à ses citoyens que des vaccins fabriqués dans son propre pays. Et, honnêtement, les vaccins qu’ils fabriquaient étaient nuls.

Maintenant, ils se retrouvent dans une situation où le virus peut se transmettre très facilement lorsque les gens sont en public. S’ils avaient acheté des vaccins à ARNm et immunisé leur population, ils ne seraient pas dans cette situation. L’essentiel est que la politique chinoise zéro Covid ne fonctionnera jamais, car Covid est partout. Vous ne pouvez pas le garder.

CN : Les vaccins Covid-19 utilisent l’ARN messager, ou ARNm. L’ARNm est-il le seul type d’ARN étudié pour une utilisation en thérapeutique ?

Weisman : Non, il y a un nouvel institut à l’Université de Pennsylvanie qui fait toutes sortes de recherches sur l’ARN. Certaines maladies, en particulier les maladies musculaires, sont causées par un épissage incorrect de notre ARN. Nous étudions donc de nouvelles thérapies pour corriger ce problème d’épissage, qui utilisent différents types d’ARN.

CN : Quels sont les plus gros problèmes auxquels sont confrontés les thérapies à base d’ARN et les vaccins à l’avenir ?

Weisman : Le plus gros problème est la distorsion des médias sociaux sur ce qu’est l’ARN et ce qu’il peut faire. La désinformation effraie beaucoup de gens de prendre des thérapies à base d’ARN. Je ne peux pas vous dire combien de fois par semaine j’entends des gens dire : « Oh, je ne prendrai pas le vaccin, ça va me rendre stérile, ça va me donner le cancer, ça va changer mes gènes. Tout cela est un non-sens absolu, et je pense qu’il est important que les scientifiques fassent savoir aux gens que c’est un non-sens – que l’ARN est sûr.

Mais il existe de nombreuses façons de résoudre ce problème. Les scientifiques ne parlent pas assez de la science. Il y a de grands groupes de gens qui pensent que les scientifiques sont tous des imposteurs et qui ne croient pas en la science, et ils sont cultivés par certains de nos politiciens d’extrême droite, chefs religieux et dirigeants communautaires. Nous devons aller vers ces dirigeants et leur dire d’arrêter de créer cette peur injustifiée. Nous devons leur dire que la science n’est pas l’ennemi.

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