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«Orion de retour sur Terre»: la capsule lunaire de la NASA éclabousse après sa mission de test lunaire «historique»

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La capsule Orion de la NASA a effectué un retour extrêmement rapide de la Lune dimanche, parachutant dans l’océan Pacifique au large des côtes du Mexique pour conclure un vol d’essai qui devrait ouvrir la voie aux astronautes lors du prochain survol lunaire.

La capsule entrante a touché l’atmosphère à Mach 32, soit 32 fois la vitesse du son, et a subi des températures de rentrée de 2 760 degrés Celsius avant de s’écraser à l’ouest de la Basse-Californie près de l’île de Guadalupe.

Un navire de la marine américaine est rapidement intervenu pour récupérer le vaisseau spatial et ses occupants silencieux – trois mannequins de test équipés de capteurs de vibrations et de moniteurs de rayonnement.

La NASA a salué la descente et l’amerrissage comme proches de la perfection, alors que les félicitations affluaient de Washington DC.

« Je suis submergé », a déclaré l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, depuis le centre de contrôle de mission à Houston. « C’est un jour extraordinaire… C’est historique parce que nous retournons maintenant dans l’espace – l’espace lointain – avec une nouvelle génération ».

L’agence spatiale avait besoin d’un splashdown réussi pour rester sur la bonne voie pour le prochain vol Orion autour de la Lune, prévu pour 2024 avec quatre astronautes qui seront révélés au début de l’année prochaine.

Cela serait suivi d’un atterrissage lunaire pour deux personnes dès 2025 et, finalement, d’une base lunaire durable. Le plan à long terme serait de lancer une expédition sur Mars d’ici la fin des années 2030.

50 ans depuis Apollo 17

Les astronautes ont atterri pour la dernière fois sur la Lune il y a 50 ans. Après avoir atterri le 11 décembre 1972, Eugene Cernan et Harrison Schmitt d’Apollo 17 ont passé trois jours à explorer la vallée de Taurus-Littrow, le plus long séjour de l’ère Apollo.

Ils étaient les derniers des 12 marcheurs lunaires.

Orion a été la première capsule à visiter la Lune depuis lors, lancée sur la nouvelle méga fusée Moon de la NASA depuis le Kennedy Space Center le 16 novembre. Il s’agissait du premier vol du nouveau programme Artemis Moon de la NASA, du nom de la sœur jumelle mythologique d’Apollo.

« De Tranquility Base à Taurus-Littrow en passant par les eaux tranquilles du Pacifique, le dernier chapitre du voyage de la NASA vers la lune touche à sa fin. Orion de retour sur Terre », a annoncé le commentateur de Mission Control, Rob Navias.

Alors que personne n’était sur le vol d’essai de 4 milliards de dollars (XX €), les responsables de la NASA étaient ravis d’organiser la répétition générale, surtout après tant d’années de retards de vol et de budgets en ruine. Les fuites de carburant et les ouragans ont conspiré pour des reports supplémentaires à la fin de l’été et à l’automne.

Dans un retour d’Apollo, la NASA a organisé dimanche une fête au Johnson Space Center de Houston, avec des employés et leurs familles réunis pour regarder la diffusion du retour d’Orion. À côté, le centre d’accueil a organisé une fête pour le public.

Récupérer Orion intact après le vol de 25 jours était l’objectif principal de la NASA. Avec une vitesse de retour de 25 000 mph (40 000 km/h) – considérablement plus rapide qu’en provenance de l’orbite terrestre basse – la capsule utilisait un nouveau bouclier thermique avancé jamais testé auparavant dans les vols spatiaux. Pour réduire la gravité ou les charges G, il a plongé dans l’atmosphère et a brièvement sauté, aidant également à localiser la zone d’éclaboussure.

Tout cela s’est déroulé de manière spectaculaire, ont noté les responsables, permettant le retour en toute sécurité d’Orion.

Premier équipage Artemis en 2023

« Je ne pense pas qu’aucun d’entre nous aurait pu imaginer une mission aussi réussie », a déclaré le responsable de la mission, Mike Sarafin.

D’autres inspections seront menées une fois qu’Orion sera de retour à Kennedy à la fin du mois.

Si les vérifications de la capsule ne révèlent rien d’anormal, la NASA annoncera le premier équipage lunaire au début de 2023, en choisissant parmi les 42 astronautes américains actifs stationnés au Johnson Space Center de Houston.

« Les gens sont anxieux, nous le savons », a déclaré aux journalistes Vanessa Wyche, la directrice de Johnson. Nelson a ajouté : « Le peuple américain, tout comme (avec) les sept premiers astronautes à l’époque de Mercure, va vouloir en savoir plus sur ces astronautes ».

La capsule s’est écrasée à plus de 482 km au sud de la zone cible d’origine. Les prévisions annonçant une mer agitée et des vents violents au large de la côte sud de la Californie ont incité la NASA à changer d’emplacement.

Orion a parcouru 2,25 millions de km en zoomant vers la lune, puis est entré sur une large orbite en piqué pendant près d’une semaine avant de rentrer chez lui.

Il est venu deux fois à moins de 130 km de la Lune. À son point le plus éloigné, la capsule était à plus de 430 000 km de la Terre.

Orion a renvoyé de superbes photos non seulement de la lune grise et piquée, mais aussi de la planète natale. En guise d’adieu, la capsule a révélé un croissant de Terre – Earthrise – qui a laissé l’équipe de la mission sans voix.

L’astronome de l’Université de Nottingham Trent, Daniel Brown, a déclaré que les nombreuses réalisations du vol illustraient la capacité de la NASA à mettre les astronautes sur le prochain coup de lune d’Artemis.

« Ce fut la fin acerbe d’un voyage incroyable et important pour le vaisseau spatial Orion de la NASA », a déclaré Brown dans un communiqué depuis l’Angleterre.

Essayer d’atteindre à nouveau la Lune est une priorité, non seulement pour la NASA mais aussi pour une entreprise privée. Quelques heures plus tôt dimanche, un vaisseau spatial s’est envolé vers la lune depuis Cap Canaveral. L’atterrisseur lunaire appartient à ispace, une société tokyoïte désireuse de développer une économie là-bas. Deux sociétés américaines, quant à elles, ont lancé des atterrisseurs lunaires au début de l’année prochaine.

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