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Ovechkin : le modèle pour les jeunes


WASHINGTON | À 8 ans, Connor McMichael portait un chandail avec le numéro 8 des Capitals et il a choisi de se déguiser en Alex Ovechkin pour Halloween. Il avait également une affiche du Russe dans sa chambre à Ajax, en Ontario.

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Comme beaucoup de jeunes de sa génération, McMichael avait Ovechkin comme idole. Mais contrairement à la plupart des gens, l’Ontarien partage désormais le même vestiaire que le tsar à Washington.

McMichael a partagé l’histoire d’Halloween le 8 novembre après la victoire 5-3 des Capitals sur les Sabres de Buffalo au Capital One Arena. Ce soir-là, le capitaine des Caps a marqué un but et obtenu deux passes décisives. Avec son but, il a égalé Brett Hull au quatrième rang des meilleurs buteurs de l’histoire de la LNH avec 741 buts.

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Sept matchs plus tard et à quelques heures de la visite des Canadiens dans la capitale américaine, Ovechkin a maintenant 745 buts à son actif. Malgré ses 36 ans, le Moscovite a déjà touché la cible 15 fois en 19 matchs et il a noirci la feuille de match 30 fois.

« C’est fou, on dirait qu’il trouve un moyen de marquer à chaque match qu’il joue », a déclaré McMichael après s’être entraîné au Medstar Capitals Iceplex à Arlington. Il ne s’arrête pas, il veut encore s’améliorer. Quand j’étais petit, j’aimais beaucoup le regarder jouer avec les Caps. Aujourd’hui, j’ai la chance d’être son coéquipier. C’est vraiment cool.  »


Ovechkin : le modèle pour les jeunes

Rien n’est impossible

Dans sa première année d’un nouveau pacte de cinq ans qui lui rapportera 9,5 millions de moyenne, Ovechkin a encore tout le temps de rattraper les trois autres maîtres des buts : Wayne Gretzky (894), Gordie Howe (801) et Jaromir Jagr ( 766).

« Nous pensions que la marque Wayne était intouchable », a déclaré McMichael. Mais Ovi s’en rapproche de plus en plus. C’est cool de le voir tous les jours à la recherche de ce record.  »

Pour Peter Laviolette, l’entraîneur-chef, les exploits d’Ovechkin n’ont rien de spécial.

« C’est comme si je m’y attendais, a répondu Laviolette. Alex a été notre meilleur joueur depuis le premier jour du camp. Il est arrivé en très bonne condition physique et il veut avoir un impact à chaque match. Et il réussit. Il nous aide à gagner des matchs, il ne fait pas que marquer des buts. « 


Ovechkin : le modèle pour les jeunes

Un deuxième centre

Il y a des réalités différentes pour tous les joueurs de la LNH. Si Ovechkin peut rêver de courir après le célèbre numéro 99, d’autres jeunes ont des objectifs plus simples. A 20 ans, McMichael entend bien s’imposer comme un régulier au poste de centre avec les Caps. Avec la blessure de Nicklas Backstrom et l’absence de Lars Eller en raison du protocole Covid-19, le choix de 1er tour en 2019 (25e au général) se retrouve à la tête du 2e centre après Evgeny Kuznetsov.

«Je trouve mon rythme, a dit les anciens Knights de London. Je suis encore un jeune joueur dans la LNH et j’ai encore besoin d’apprendre. Je dirais cependant que je prends de plus en plus confiance en moi. Quand tu as la rondelle, tu n’as pas autant de temps qu’en junior. Je dois encore m’adapter au rythme de jeu dans la LNH. « 

«Quand je compare son jeu maintenant à celui du début de saison, je vois un joueur avec plus de confiance en ses habiletés, a ajouté Laviolette. Il apprend, mais il s’améliore en même temps. « 

À 18 ans dans la Ligue junior de l’Ontario, McMichael a récolté 102 points (47 buts, 55 aides) en 52 matchs à Londres en 2019-2020. Sur le plan international avec l’équipe canadienne, il a remporté la médaille d’or aux Championnats du monde juniors à Ostrava en 2020 et la médaille d’argent en 2021 à Edmonton.

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Ovechkin : le modèle pour les jeunes

WASHINGTON | Au cours des premières semaines de la saison, les Capitals avaient un centre de 19 ans en Hendrix Lapierre et 20 autres en Connor McMichael. Le 10 novembre dernier, Brian MacLellan, directeur général des Capitals, a fait son choix en retournant Lapierre avec le Titan d’Acadie-Bathurst dans la LHJMQ.

« Je parle toujours avec Lappy, nous avons développé une grande amitié », a déclaré McMichael. J’étais triste de le voir revenir dans la LHJMQ, mais je sais qu’il sera un joueur vraiment dominant dans cette ligue. J’ai hâte de le revoir l’année prochaine à Washington. Il s’amuse toujours, il sourit tout le temps et c’est un très bon centre. « 

Après quatre matchs à Bathurst, Lapierre a récolté quatre mentions d’aide. Mais ça devrait décoller assez vite. Il devrait également suivre les traces de McMichael en représentant le Canada aux Championnats du monde juniors à la fin décembre à Edmonton et Red Deer.

« J’ai appris du championnat du monde. Enfant, je rêvais de porter les couleurs de mon pays au Mondial junior, a déclaré McMichael. Je l’ai fait deux fois. Je sais que Hendrix aura la chance d’y jouer cette année. Il grandira de cette expérience. Cela fera de lui un meilleur joueur.  »

Avec la pandémie de Covid-19, McMichael a profité d’une exception la saison dernière pour jouer pour les Hershey Bears dans la Ligue américaine à l’âge de 19 ans. Malgré son jeune âge, le centre a très bien fait avec 27 points (14 buts, 13 passes décisives) en 33 matchs.

«Ce fut une expérience très enrichissante pour moi. Il y a une grande marche entre la Ligue junior de l’Ontario et la Ligue américaine. C’était bien de sauter le pas à 19 ans. J’ai appris le système Hershey’s Bears, j’ai découvert la réalité des pros.  »

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