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Quand la montée des eaux engloutit le passé de la tribu El-Molo au Kenya

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La tribu kenyane est coupée du monde depuis que le lac Turkana a recouvert la route qui reliait leur village au reste du pays. Moins de poissons, plus d’eau potable et une aire de jeux envahie par les crocodiles, mettent en péril la survie de l’ethnie.

Aux premières lueurs du jour, les enfants de la tribu El-Molo, l’une des plus petites et des plus isolées du Kenya, enfilent leurs gilets de sauvetage orange. Le chemin de l’école commence par la traversée du lac Turkana sur un bateau en bois.

Jusqu’à récemment, ils parcouraient la distance à pied. Une route reliait leur petit village au monde, une bouée de sauvetage pour cette communauté ancestrale de pêcheurs et d’artisans vivant sur les rives du plus grand lac désertique du monde. Mais il y a trois ans, les eaux émeraude ont commencé à lécher les huttes circulaires, puis à monter, atteignant des niveaux jamais vus de mémoire d’homme.

Le chemin de l’école commence par la traversée du lac Turkana sur un bateau en bois. Simon MAINA / AFP

La zone du lac Turkana, considéré comme l’un des berceaux de l’humanité, s’étend sur 250 km de long et 60 de large dans le nord du Kenya. Pourtant, il a augmenté de 10 % entre 2010 et 2020, selon une étude gouvernementale publiée l’an dernier, et près de 800 km2 de terre a été engloutie. Plusieurs facteurs expliquent ce phénomène : précipitations extrêmes sur les bassins versants, liées au réchauffement climatique, augmentation du ruissellement des sols lié à la déforestation et à l’agriculture, mais aussi mouvements tectoniques.

Les El-Molo ont vu leur unique canalisation d’eau douce disparaître, tout comme les tertres funéraires de leurs ancêtres. Les eaux ont même fini par se refermer sur la route, isolant les habitants sur une île au milieu du lac. « Avant, il n’y avait jamais eu d’eau ici. Vous pourriez conduire une jeep à travers, «  dit Julius Akolong, alors qu’il traverse le large canal qui sépare maintenant sa communauté du reste du nord du Kenya. Pris au piège par les eaux du lac parfois appelé « mer de jade », la communauté d’El-Molo s’en trouva profondément affectée, elle dont le patrimoine unique était déjà menacé.

« Ceux qui mangent du poisson »

Ils étaient à peine 1 100 selon le dernier recensement de 2019, une goutte d’eau parmi les 50 millions d’habitants et plus de 40 ethnies que compte le pays. connu comme « ceux qui mangent du poisson » par des tribus d’éleveurs dans le nord du Kenya, les El-Molo auraient migré environ un millénaire avant notre ère de l’Éthiopie au Turkana.

Aujourd’hui, peu parlent leur langue ancestrale. Au fil des générations et des mariages avec les tribus voisines, les coutumes ont évolué ou ont disparu. La montée inattendue du lac a fragmenté le reste. Certains des déplacés ont pris la décision déchirante d’ériger un camp de fortune sur la rive opposée : des cabanes installées dans une clairière aride et balayée par les vents. L’école est certes plus proche, mais le monde de leur communauté plus éloigné. « C’était très difficile. (…) Il fallait en discuter avec les anciens pour qu’ils nous donnent leur permission ou leur bénédiction de partir sans malédictions », dit Akolong, 39 ans et père de deux enfants. Pour ceux qui sont restés, la vie sur l’île s’est transformée en bataille.

Les filets de pêche et les paniers utilisés depuis des millénaires, tissés à la main avec des roseaux et des fibres de palmier, sont devenus moins efficaces dans les eaux plus profondes, les prises plus petites. Ne pouvant plus accéder à l’eau douce, les El-Molo ont été contraints de boire l’eau du Turkana, le lac le plus salé d’Afrique. Des affections -dentaires, capillaires- ont suivi. « Nous avons souvent la diarrhée (…) nous n’avons pas d’autre eau potable. C’est tout ce que nous avons. Il est salé et abîme nos dents et nos cheveux », explique Anjela Lenapir, 31 ans, mère de trois enfants.

Crocodiles dans la cour de récréation

Les enfants étaient autrement pénalisés. La plupart d’entre eux sont coincés à la maison, privés d’école parce que leurs parents ne peuvent pas payer le transport sur le bateau de pêche, déplore David Lesas, directeur adjoint de l’école primaire d’El-Molo Bay. Le gouvernement local et l’ONG World Vision apportent leur aide, mais les ressources sont rares et les besoins sont nombreux dans cette région gravement touchée par la sécheresse.

La clôture de l’école et le bloc sanitaire sont sous l’eau, les crocodiles ont envahi une partie de la cour de récréation. Mais les vrais dégâts causés à El-Molo sont indélébiles. Séparé de son peuple, Akolong a manqué les rites d’initiation, les cérémonies de baptême et les funérailles qui renforcent l’identité tribale et communautaire. « Nous sommes maintenant divisés », lâche-t-il amèrement.

Les cairns matérialisant les tombes des anciens ont été balayés, et avec eux les souvenirs du passé. Le lac menace également les sanctuaires vénérés des divinités tribales. « C’est un endroit qui est profondément respecté dans notre culture », Lenapir précise : « Avec la montée des eaux, on va aussi perdre cette tradition ».

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