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Un artiste-peintre informe le monde entier sur la contestation en Chine

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Depuis quelques mois, le « professeur Li » poste sur son compte Twitter des vidéos en temps réel sur la contestation en Chine. Des milliers de Chinois se sont tournés vers lui. Il dit.

Il y a quelques mois, c’était un artiste chinois ordinaire qui publiait ses pensées et ses œuvres personnelles en ligne. Aujourd’hui, « Professeur Li » est devenu sa propre salle de presse qui publie des vidéos en temps réel sur la manifestation en Chine. Pour contourner la censure de leur pays, des milliers de Chinois se sont tournés vers lui. En Italie, où il vit, sur l’ordinateur de son salon, Li, 30 ans, relaie les propos d’une vaste armée de journalistes citoyens sur le terrain. Ses abonnés sur Twitter, qui sont passés de 150 000 le 23 novembre à 830 000 actuellement, lui envoient des vidéos ou des informations qu’il diffuse dans le monde entier. « Je ne m’attendais pas du tout à ça »confie à l’AFP Li, qui préfère rester anonyme en raison des menaces qui pèsent sur lui.

Le week-end du 26-27 novembre, la grogne qui couvait contre la stratégie « zéro covid » de Chine a explosé : des manifestants sont descendus dans les rues d’une dizaine de villes du pays. Un mécontentement populaire d’une ampleur sans précédent depuis les rassemblements pro-démocratie de Tiananmen en 1989, qui ont poussé cette semaine les autorités chinoises à faire volte-face spectaculaire, en assouplissant la majorité des restrictions. Li recevait alors 30 à 40 contributions par seconde. « Je n’ai pas pu suivre »il admet. « Pour notre génération et pour les utilisateurs de Twitter, c’était quelque chose qui se produisait pour la première fois en 30 ans. De nombreuses personnes se sont montrées enthousiastes et conquises par l’émotion., se souvient-il. Le 27 novembre, le peintre à lunettes a passé toute la journée devant son écran, sautant des repas pour passer au crible le flot incessant de contributions : il a publié un total de 399 messages ce jour-là.

Bloqué sur le réseau chinois

Son compte Twitter a permis de rendre compte de la situation sur le terrain, d’autant plus que les journalistes étaient restreints dans leurs déplacements en Chine en raison des mesures anti-Covid. « Quand tu vois des gens dans la rue agiter du papier blanc, crier des slogans, tout ce que tu peux faire c’est montrer ce qu’ils font »il explique. « Et plus vous montrez, plus ça les protège, parce que les gens voient les images partout dans le monde ». « Vous ne pensez pas aux conséquences pour vous-même, car en réalité les gens sont beaucoup plus exposés aux menaces que vous »il continue.

Il y a quelques années, Li a déménagé en Italie, dans une ville qu’il ne voulait pas révéler, pour poursuivre ses études d’art. Connu comme « Professeur Li » en chinois, il enseigne le dessin, la peinture et crée lui-même. C’est sous ce nom qu’il apparaît sur Twitter, avec le dessin d’un de ses quatre chats qui partagent son appartement. Au début de l’année, son compte avait été bloqué sur Weibo, le réseau social chinois, pendant 180 jours. Sans se décourager, il avait tenté d’ouvrir de nouveaux comptes – 52 au total – qui étaient tous bloqués : un seul n’a duré que dix minutes. Mais il refusa de plier : « C’est mon droit de m’exprimer ». Fin avril, l’artiste, imperturbable, s’est finalement tourné vers Twitter, qui n’est accessible qu’en Chine via un VPN, un réseau privé virtuel qui cache la véritable adresse IP de l’utilisateur. Il comptait alors environ 90 000 abonnés sur Weibo, dont certains le suivaient sur le réseau social américain. Il s’est exprimé sur des sujets de société, également sensibles en Chine, mais fin novembre son rôle a pris une toute autre dimension.

« Boîte aux lettres »

Lorsque de violentes manifestations ont éclaté dans la plus grande usine d’iPhone au monde, dans le centre de la Chine, le 23 novembre, Li s’est progressivement transformé en « Boîte aux lettres » manifestants, en publiant leurs vidéos. Les protestations se sont encore intensifiées après l’incendie d’Urumqi : il a transmis les vidéos reçues, accompagnées d’un bref texte. Laisser parler les images lui a permis, selon lui, de gagner la confiance des internautes. « Les gens en Chine ont très peur de voir leur opinion détournée. Ils craignent que cela ne soit exagéré, médiatisé et transformé en rumeur. Mais je ne fais pas ça ». Ses détracteurs l’accusent de diffamer, d’humilier son pays ou, au contraire, d’être un informateur du gouvernement recueillant des détails sur les manifestants. « La police est venue chez moi (en Chine). Je sais que ma famille est touchée, je suis en ligne aussi. La pression est immense. ». Mais il n’abandonnera pas : « Ce compte est maintenant très important – c’est une fenêtre pour les gens à l’intérieur de la Chine pour savoir ce qui s’y passe. Et c’est aussi une fenêtre pour les Chinois d’outre-mer et les étrangers pour comprendre la Chine. ». Son action et celles de ses contributeurs portent, selon lui, progressivement ses fruits : la Chine a commencé à assouplir les restrictions sanitaires en vigueur depuis près de trois ans.

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