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Un porte-parole de Poutine est tombé d’un immeuble à Washington.  Était-ce vraiment un suicide ?

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Le défunt n’était pas un simple exil. Citoyen américain d’origine lettone, Rapoport est retourné aux États-Unis en 2012 après avoir fait fortune à Moscou mais s’être heurté au gouvernement russe. S’installant à Washington, il a côtoyé des déménageurs et des shakers, vivant dans un manoir de Kalorama que sa famille a ensuite vendu pour 5,5 millions de dollars en 2016, lorsqu’il est devenu la maison d’Ivanka Trump et de Jared Kushner. À ce moment-là, Rapoport avait de nouveau déménagé, s’installant à Kyiv, où il est devenu un contact fréquent des médias américains.

Aux yeux des alliés politiques de Rapoport, l’histoire de la mort prématurée des critiques du Kremlin rend la conclusion initiale sans jeu déloyal de la police naïve. « Il était un critique bien connu de Poutine en Occident et avait été un critique efficace », dit Browder. « Il était aussi un partisan ouvert de [the jailed opposition leader] Alexeï Navalny. Et il avait toutes ces relations dans l’élite de Washington, DC La réponse immédiate de la police de Washington, DC, je pense, est une conclusion prématurée et inutile.

« Rien ne compte », déclare David Satter, un correspondant de longue date à Moscou à l’époque soviétique et post-soviétique qui est devenu en 2013 le premier journaliste américain expulsé de Russie depuis la guerre froide. Satter, maintenant fréquent le journal Wall Street contributeur et auteur de plusieurs livres sur la Russie de Poutine, avait séjourné chez Rapoport à Kyiv. « C’est pourquoi il faut enquêter. Mais tout ce que nous savons est très, très étrange.

La mort de Rapoport a fait l’objet d’une importante couverture à l’étranger, mais est étrangement passée sous silence à Washington, où les médias n’ont guère retenu l’attention. C’est une omission étrange et peut-être révélatrice de la conversation sur les refroidisseurs d’eau de notre ville absorbée à mi-parcours : un certain nombre de personnalités de premier plan impliquent qu’un gouvernement étranger a peut-être tué un citoyen américain dans la capitale des États-Unis. Même si leurs conjectures sont exagérées, cela devrait être une nouvelle.

Les soupçons, dit Browder, ont commencé lorsque la nouvelle de la mort de Rapoport a été annoncée pour la première fois sur la chaîne Telegram d’un ancien rédacteur en chef de Russian Tattler, via une histoire alambiquée qui affirmait que le chien de Rapoport avait été lâché avec une note de suicide et de l’argent attaché à lui. Parce que les services de renseignement diffusent souvent des informations via des sites de potins, l’emplacement a soulevé des antennes. « Comment diable a-t-elle [the ex-Tattler editor] apprendre le suicide présumé de Dan ? » demande Vlad Burlutsky, un expatrié russe qui a rencontré Rapoport grâce à son travail de soutien à Navalny.

Dans une interview aux médias russes, la femme de Rapoport a nié l’histoire de la note – et du suicide, affirmant que son mari avait fait des plans et qu’elle s’attendait à être à Washington pour le voir. (Le rapport de police ne fait également aucune mention d’une note ou d’un chien.)

« J’ai parlé plusieurs fois à Alyona, sa veuve, et elle dit qu’elle est absolument certaine que ce n’est pas un suicide », déclare un ami proche Ilya Ponomarev, le seul membre de la Douma russe à avoir voté contre l’annexion de la Crimée et désormais un critique véhément de Poutine vivant également à Kyiv.

Ponomarev dit qu’il est moins sûr. Mais il craint une répétition de ce qui s’est passé en 2015, lorsque l’ancien tsar des médias de Poutine est décédé dans des circonstances étranges à Washington et, selon lui, les autorités américaines ont ralenti l’enquête. « Je ne serais pas surpris que ce soit la même chose, que les gens ne veuillent pas avoir affaire à des Russes fous », dit-il. (Alyona Rapoport n’a pas répondu à mes messages et n’a été citée que dans un seul article des médias russes depuis qu’elle a confirmé sa mort sur Facebook.)

L’argument de la suspicion implique des questions pratiques plus fondamentales : qu’est-ce qui s’est passé avec la liasse de billets ? Pourquoi Rapoport aurait-il fait des plans pour les prochains jours ? Pourquoi portait-il un chapeau ?

Mais la suspicion porte principalement sur la Russie. « Il y a un vieux dicton qui dit que n’importe qui peut commettre un meurtre mais qu’il faut un cerveau pour se suicider », dit Satter. « La version du suicide est pour les personnes non pertinentes qui l’accepteront simplement et passeront à autre chose sans se poser de questions. »

Né en URSS, Rapoport est venu avec ses parents aux États-Unis à l’âge de 11 ans, s’installant au Texas. Après avoir obtenu son diplôme universitaire, il a déménagé en Russie à l’époque post-soviétique, s’installant à Moscou après un passage en Sibérie. Il y a fait fortune en tant qu’agent de change, avant d’ouvrir Soho Rooms, l’un des meilleurs établissements nocturnes de la ville. Mais en 2012, il annonce qu’il quitte la Russie, déclarant sur Facebook que la vie y est devenue « insupportable et dégoûtante ».

À Washington, Rapoport et sa femme d’origine russe se sont installés dans le quartier exclusif de Kalorama, inscrivant un enfant à Maret, une des meilleures écoles privées locales. Les connaissances ici décrivent une personnalité frénétique, intense, quelqu’un avec des hauts et des bas. Il s’est essayé à l’industrie de la restauration ici aussi, dit Winston Bao Lord, un entrepreneur technologique dont les investissements sont en grande partie dans l’espace hôtelier. Il a rencontré Rapoport, qui à l’époque avait investi de l’argent dans un restaurant d’Alexandrie, pour lancer une idée qui n’a jamais abouti. Lord dit que Rapoport était une présence sociale amusante. « Il était un grand fêtard quand je le connaissais », dit Lord. « C’était un gars confiant qui était très attaché à ses opinions. »

Rapoport est apparu occasionnellement dans les médias avec des messages critiques du Kremlin. En 2018, la plateforme d’enquête open source Bellingcat a rapporté que Rapoport était derrière la page Facebook de David Jewberg, censé être un analyste senior du Pentagone. Le lieutenant-colonel Jewberg, entièrement maquillé, a été fréquemment cité dans les médias russes et ukrainiens (et par certains amis de Rapoport à Washington) comme un véritable initié de la défense américaine. Principalement en russe, les messages critiquaient les positions insuffisamment agressives de l’administration Obama envers la Russie et le prétendu parti pris pro-russe de Facebook.

« Dan est probablement la personne la plus intelligente que j’aie jamais rencontrée », déclare Yuri Somov, qui s’est lié d’amitié avec Rapoport à Washington. « Et j’ai rencontré des gens comme Kissinger et Greenspan. Je suis interprète professionnel. Il était incroyablement intense et beaucoup plus grand que nature, mais dans le bon sens. Somov se décrit comme apolitique, mais dit que son ami était différent : « C’était un romantique. Il croyait que les choses pouvaient être changées et il croyait qu’il pouvait faire partie de ces changements.

Washington, dit Somov, n’était probablement pas le milieu naturel de Rapoport. En 2016, après avoir divorcé, il a quitté la ville pour s’installer à Kyiv, où la scène tumultueuse aurait pu représenter une opportunité pour quelqu’un dont la première expérience s’est déroulée dans un Moscou post-soviétique en proie à la crise. Son ex-femme et ses enfants ont séjourné ici. « Il était trop différent du monde des affaires américain », dit Somov. « Il se sentait probablement plus proche de chez lui en Ukraine qu’aux États-Unis »

Somov, qui dit avoir été dévasté par la mort de Rapoport, fait partie de ceux qui pensent que l’histoire du suicide est tout à fait plausible.

« Tous les décès inexpliqués en Russie ne sont pas le KGB ou le GRU qui repoussent quelqu’un », déclare Fiona Hill, l’ancienne spécialiste principale de la Russie à la Maison Blanche, qui a rencontré Rapoport via Somov.

Rapoport s’était remarié à Kyiv avec un virologue ukrainien ; ils avaient fondé une nouvelle famille. Après le début de la guerre, Rapoport a déménagé sa femme et son enfant au Danemark mais est resté en Ukraine – puis est venu à Washington cet été, expédiant également son chien. Leur manque, disent des amis, l’a laissé désemparé.

« Il devait recommencer pour la troisième fois en 10 ans », explique Somov. « Nous ne nous sommes pas rencontrés, ce que je regretterai toute ma vie car il avait probablement besoin de moi. Quand il m’a demandé, ‘le déjeuner demain?’ après plusieurs années sans se voir, j’aurais dû lire entre les lignes. J’ai dû lui demander quelque chose, mais je me souviens de la réponse, qui est toujours dans mon téléphone : « Ça a été trois mois très difficiles. » De lui, en particulier, cela en dit long. Plus que remarquable, c’était extraordinaire. Peu importe comment les choses fonctionnaient, il préservait les apparences.

Ponomarev dit également que Rapoport n’a pas semblé formidable lorsqu’ils ont fait un barbecue à Washington lors d’une visite cet été. Il a dit que Rapoport avait réduit sa consommation d’alcool après son deuxième mariage, mais qu’il buvait beaucoup lorsqu’ils se sont rencontrés. « Il était très clair qu’il était déprimé de ne pas être avec sa famille », dit-il. Pourtant, cela ne semblait pas désespéré. « Je ne peux pas exclure qu’il s’agisse d’un suicide, mais en général rien n’allait dans ce sens lors de notre rencontre. Si j’avais l’impression que quelque chose comme ça pouvait arriver, je lui parlerais davantage.

Mais pour un certain nombre de personnes dans les cercles politiques anxieux de Rapoport, il est difficile de faire le point sur les coïncidences. « Il faisait des projets pour l’avenir. Il avait des plans pour la semaine prochaine et la semaine suivante », explique Jason Jay Smart, un consultant politique américain basé à Kyiv qui dit avoir parlé chaque semaine avec Rapoport au cours de la dernière demi-décennie. « Ce n’est pas quelque chose que quelqu’un qui prévoyait de sauter d’un immeuble ferait. »

Et il y a l’histoire pour rendre les sceptiques russes méfiants vis-à-vis des enquêtes des autorités de Washington. En 2015, Mikhail Lesin, un ancien assistant médiatique du président russe, est décédé à l’hôtel Dupont Circle de Washington. Initialement signalé comme une crise cardiaque, le médecin légiste a déterminé plus tard qu’il était décédé d’un traumatisme contondant. Mais le rapport a ensuite été modifié pour dire que la mort était un accident, les blessures subies peut-être en tombant d’un lit après son retour dans sa chambre d’hôtel extrêmement ivre. Les procureurs ont classé l’affaire. « C’était scandaleux », dit Ponomarev.

Plus proche de Rapoport – mais plus éloigné de la politique – son partenaire dans Soho Rooms est mort dans un suicide apparent après sa propre chute d’un immeuble, à Moscou en 2017. Un ami de Rapoport a émis l’hypothèse que le jeu déloyal pourrait être lié aux affaires plutôt que politique, bien que Satter dit que les deux ne sont pas si facilement séparés. « Même s’il ne s’agissait que d’intérêts commerciaux, cela ne signifie pas que les services de renseignement russes n’étaient pas impliqués », dit-il. « Ils utilisent souvent ces disputes. »

L’ambassade de Russie n’a pas répondu à une demande de commentaire dans les délais.

Le FBI dit qu’il ne dit pas s’il enquête aux côtés des habitants. Et le rapport du médecin légiste, hélas, ne sera peut-être pas là pour clarifier les choses de si tôt : tous les décès « non naturels », même les suicides déclarés, sont envoyés pour un rapport. Ils peuvent prendre jusqu’à 90 jours.

En attendant, les personnes qui trouvent la mort louche – ainsi que les personnes qui la trouvent simplement déchirante – peuvent probablement voir des preuves dans le dernier message Facebook de Rapoport, trois jours avant sa mort. C’était une photo de Marlon Brando Apocalypse maintenant personnage, accompagné des derniers mots obsédants du personnage: « L’horreur, l’horreur. »

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