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Une nouvelle espèce de dinosaure plongeur ressemblant à un pingouin a été découverte

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CNN

Une nouvelle étude a révélé qu’au moins une espèce de dinosaure était peut-être un nageur habile, plongeant dans l’eau comme un canard pour chasser sa proie.

L’étude, publiée dans Communications Biology le 1er décembre, décrit une espèce récemment découverte, Natovenator polydontus. Le théropode, ou dinosaure au corps creux avec trois orteils et des griffes sur chaque membre, vivait en Mongolie pendant la période du Crétacé supérieur, il y a 145 à 66 millions d’années.

Des scientifiques de l’Université nationale de Séoul, de l’Université de l’Alberta et de l’Académie mongole des sciences ont collaboré à l’article.

Les chercheurs ont souligné que Natovenator avait des côtes profilées, comme celles des oiseaux plongeurs.

« La forme de son corps suggère que Natovenator était un prédateur de nage potentiellement capable, et le corps profilé a évolué indépendamment dans des lignées distinctes de dinosaures théropodes », ont écrit les auteurs.

Le spécimen de Natovenator est très similaire à Halszkaraptor, un autre dinosaure découvert en Mongolie, qui, selon les scientifiques, était probablement semi-aquatique. Mais le spécimen de Natovenator est plus complet que le Halszkaraptor, ce qui permet aux scientifiques de voir plus facilement sa forme profilée.

Natovenator et Halszkaraptor ont probablement utilisé leurs avant-bras pour les propulser dans l’eau, ont expliqué les chercheurs.

David Hone, paléontologue et professeur à l’Université Queen Mary de Londres, a déclaré à CNN qu’il était difficile de dire exactement où Natovenator se situe dans le spectre allant de totalement terrestre à totalement aquatique. Mais les bras du spécimen « ont l’air d’être assez bons pour déplacer l’eau », a-t-il déclaré. Hone a participé à l’examen par les pairs de l’étude sur la biologie des communications.

De plus, Natovenator avait des os denses, essentiels pour les animaux plongeant sous la surface de l’eau.

Comme les auteurs l’ont écrit, il avait un « corps relativement hydrodynamique ».

La prochaine étape, a déclaré Hone, consisterait à modéliser la forme du corps du dinosaure pour aider les scientifiques à comprendre exactement comment il aurait pu se déplacer. « Est-ce qu’il pagaie avec ses pieds, un peu comme un chien-pagaie ? À quelle vitesse cela pourrait-il aller ? »

D’autres recherches devraient également porter sur l’environnement dans lequel Natovenator a vécu. Le spécimen a été découvert dans le désert de Gobi en Mongolie, mais il existe des preuves qu’il y a eu des lacs et d’autres plans d’eau dans le désert dans le passé.

« Il y a une vraie question, OK, vous avez un dinosaure qui nage dans le désert, dans quoi nage-t-il? » il a dit. « Trouver les archives fossiles de ces lacs va être difficile, mais tôt ou tard, nous pourrions bien en trouver un. Et quand nous le ferons, nous pourrions bien trouver beaucoup plus de ces choses.

Nizar Ibrahim, maître de conférences en paléontologie à l’Université de Portsmouth, dont les recherches ont inclus des découvertes indiquant que le Spinosaurus était probablement semi-aquatique, a déclaré à CNN qu’il n’était pas encore entièrement convaincu par les résultats de l’étude. Il a soutenu qu’une analyse quantitative plus rigoureuse aurait rendu les résultats plus convaincants.

« J’aurais aimé voir, par exemple, une véritable description solide de la densité osseuse, de l’ostéohistologie de l’animal, dans un ensemble de données plus large », a-t-il déclaré. « Même l’anatomie des côtes, s’ils avaient en quelque sorte mis cela dans une image plus large – le grand ensemble de données qui aurait été utile. »

La « preuve anatomique est moins simple » pour un Natovenator nageant que pour un Spinosaurus nageant, a-t-il déclaré.

Et comme Hone, il est également curieux de savoir dans quelles eaux exactement Natovenator aurait pu nager. « L’environnement dans lequel cet animal a été trouvé en Mongolie est en quelque sorte exactement le contraire de ce à quoi on pourrait s’attendre pour un animal qui aime l’eau », a-t-il déclaré.

Mais il espère que l’étude pourra aider à ouvrir la porte à des idées plus larges sur le comportement des dinosaures. Les dinosaures étaient auparavant considérés comme strictement terrestres, mais de plus en plus de preuves sont apparues suggérant qu’au moins certaines espèces passaient autant de temps dans l’eau que sur terre.

« Je suis sûr qu’il y aura beaucoup, beaucoup plus de surprises », a déclaré Ibrahim. « Et nous découvrirons que les dinosaures n’étaient pas seulement là depuis très longtemps, mais aussi, vous savez, très diversifiés et très bons pour envahir un nouvel environnement. »

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